Queeste door buizenstelsel en geheime gangen

City of Ember. Regie: Gil Kenan. Met: Harry Treadaway, Saoirse Ronan, Bill Murray, Tim Robbins. In: 18 bioscopen. ***

Deze sciencefictionfilm voor kinderen is gebaseerd op een reeks boeken van Jeanne Du Prau en moet het vooral hebben van het production design. Het indrukwekkende, vooral in bruintinten uitgevoerde decor vormt een wereld op zich: de ondergrondse stad Ember. Deze werd speciaal ontworpen door de ‘Chief Builders’ om het maar tweehonderd jaar uit te houden, waarna de bewoners weer naar de aarde zouden gaan. Deze is verwoest, maar zou tegen die tijd wel weer bewoonbaar zijn, is de gedachte.

Het enige dat bewaard bleef uit de oude wereld is een klein kastje waarin instructies verborgen zitten hoe weer naar de bovenwereld te komen. Dat waardevolle kastje is vrijwel vergeten, maar komt in handen van de heldin van het verhaal, Lina. Zij wordt in haar zoektocht naar de waarheid over de mysterieuze geschiedenis van de stad bijgestaan door de sceptische Doon, die aanvoelt dat er meer aan de hand is met Ember dan de burgemeester (Bill Murray) zijn goegemeente wil doen geloven. Samen gaan ze op onderzoek uit en raken steeds dieper verstrikt in de geheimen van de ondergrondse samenleving die op het punt van verdwijnen staat: de voedselvoorraad is bijna op en de stroomgenerator kan het elk moment begeven.

De vormgeving bevat ongerijmdheden - hoe kan het dat de weinige gloeilampen al tweehonderd jaar meegaan? - maar houdt de aandacht vast. Hoewel de film zich in de toekomst afspeelt, is de afgebladderde stad heerlijk ouderwets, met veel piepende mechaniekjes, lange buizenstelsels en geheime gangen. Doon en Lina doen tijdens hun queeste veel ontdekkingen. Zo komen ze er bijvoorbeeld achter dat er een verborgen kamer met proviand is waar de burgemeester toegang toe heeft, terwijl hij iedereen op de mouw spelt dat voedsel schaars is. In deze film is kennis macht, ook voor ouders een aardige boodschap.