'Meer dan 200' doden bij branden

Het dodental van de bosbranden in het zuiden van Australië „zal de 200 overstijgen”. Dat heeft de premier van de staat Victoria, John Brumby, vandaag gezegd. De politie vreest voor 300 doden. Rond het middaguur waren 181 lijken geteld. Tientallen personen werden nog vermist.

Vandaag woedden er nog 25 grote branden, en werden nog meer dan tien plaatsen bedreigd. De temperaturen waren verder gedaald, maar de wind wakkerde weer aan. Verwacht wordt dat de temperatuur aan het einde van de week weer zal stijgen. De rampenbestrijders waarschuwden dat brugers „waakzaam moeten blijven” omdat de branden „nog lang niet voldoende onder controle” zijn.

Premier Kevin Rudd heeft tijdens een toespraak in het parlement beloofd dat de verbrande huizen „steen voor steen”  weer zullen worden opgebouwd en daarvoor alle benodigde financiële middelen zullen worden vrijgemaakt. Volgens de premier zijn bijna 10.000 huizen verwoest en is 365.000 hectare verbrand. Er zijn ongeveer 500 gewonden. Het zal tijd en moeite kosten, zei hij, maar „we zullen al deze gemeenschappen herbouwen, totdat we op een dag kunnen terugkijken en zeggen dat deze stadjes herboren zijn”. Er is tot nu toe 7,7 miljoen euro aan donaties binnengekomen, bovenop de ruim vijf miljoen euro die Rudd voorlopig heeft vrijgemaakt. De premier heeft steunbetuigingen uit de hele wereld ontvangen, waaronder van de Amerikaanse president Obama en de Chinese regering.

In zijn toespraak zei de premier ook dat er een aanpak moet komen tegen brandstichting. De politie onderzoekt onder de naam Operatie Phoenix of sommige van de 400 branden die het afgelopen weekeinde woedden zijn aangestoken en heeft het hele rampgebied tot plaats delict verklaard. De branden waren te groot om door bliksem alleen te zijn veroorzaakt, vermoedt de politie. In enkele gevallen heeft zij al verdachten op het oog. (AP, Reuters, AFP)