Tafeltennisster Li Jie uit de schaduw van Li Jiao

De Nederlandse tafeltennisster Li Jie heeft de Europese Top-12 afgesloten als tweede. In de finale verloor de 24-jarige verdedigster gisteren van Li Qian uit Polen met 4-1.

Li Jie maakte in Düsseldorf haar debuut bij het prestigieuze toernooi waarvoor de beste twaalf tafeltennissers van Europa worden uitgenodigd. De Nederlandse Li Jiao, winnares in 2007 en 2008, werd zaterdag in de kwartfinales uitgeschakeld.

Dat alle aandacht was gericht op de meer ervaren Li Jiao (36), vond Li Jie vaak wel prettig. Dan kon ze zich in alle rust voorbereiden op belangrijke toernooien. Nu ze zich in rap tempo blijft ontwikkelen, kruipt ze langzaam uit de schaduw van haar collega. En bij de Europese Top-12 eiste ze voor het eerst de hoofdrol op.

Niet dat Li Jie graag in de schijnwerpers staat. Ze blijft altijd bescheiden, zelfs nadat ze gisteren voor een grote verrassing had gezorgd door de finale te bereiken. Li Jie schakelde in de halve finale van het toernooi de Oostenrijkse topspeelster Liu Jia uit, de nummer twaalf van de wereld. Liu Jia was in de kwartfinale nog verantwoordelijk geweest voor de uitschakeling van Li Jiao.

In de finale verloor Li Jie maar net van Li Qian. In alle games was het verschil klein: 12-14, 11-13, 11-9, 11-13 en 11-13. „Ik ben een beetje verdrietig”, erkende een teleurgestelde Li Jie. „Ik had een grote kans om hier te winnen. Ik was er zo dichtbij, echt heel jammer.”

Net als Li Jie is Li Qian een verdedigster. Daardoor ontspon zich een merkwaardige finale waarin twee defensief ingestelde speelsters de aanval moesten kiezen. Tot verbazing van Li Jie bleek de Poolse aardig te kunnen aanvallen. „Toen ik vorig jaar van haar won, kon ze dat nog niet zo goed”, aldus Li Jie.

Haar finaleplaats bij de top-12 illustreert de opmars van Li Jie. Ruim een jaar geleden stond de Nederlandse nog 69ste op de wereldranglijst. Maar dankzij uitstekende resultaten, zoals de Europese landentitel, staat ze inmiddels op de 29ste plaats. „De laatste jaren ben ik veel beter geworden”, zei Li Jie gisteren. „Vorig jaar bij de WK in China wist ik niet eens hoe ik in zo’n grote hal moest spelen. Nu heb ik al een hoop meegemaakt.” Na een jarenlange dominantie van Li Jiao heeft Nederland nu twee topspeelsters. Al wil Li Jie zichzelf nog niet kwalificeren als topper. Zij ziet zichzelf nog lang niet als de evenknie van Li Jiao en weigerde in Düsseldorf vooruit te blikken op het vervolg van haar loopbaan. „Waar dit gaat eindigen? Dat weet ik niet. Ik kan nu niet zeggen dat ik ook Europees kampioen word ofzo. Ik hoop in elk geval nog beter te worden.” (ANP)