Li Jie grijpt naast titel Top-12

De Nederlandse tafeltennisster Li Jie is er gisteren niet in geslaagd de finale van de Europese Top-12 te winnen. De 24-jarige verdedigster kwam in de eindstrijd te kort tegen Li Qian uit Polen: 4-1.

In de finale, bekeken door bijna 3.000 toeschouwers, verloor Li Jie met nipte cijfers van Li Qian uit Polen. In geen enkele game was het verschil meer dan twee punten: 12-14, 11-13, 11-9, 11-13 en 11-13. Net als Li Jie is Li Qian een verdedigster. Daardoor ontspon zich een merkwaardig duel waarin defensief georiënteerde speelsters plots de aanval moesten kiezen om een punt te scoren.

Tot verbazing van Li Jie bleek de Poolse aardig te kunnen attaqueren. „Toen ik vorig jaar van haar won, kon ze dat nog niet zo goed”, keek de verliezer terug op het spannende duel.

Li Jie maakte dit weekeinde in Düsseldorf haar debuut bij de Europese Top-12, het prestigieuze toernooi waar de beste twaalf tafeltennissers van Europa een uitnodiging voor krijgen. Dertien maanden geleden stond de Nederlandse nog 69ste op de wereldranglijst. Maar dankzij enkele uitstekende resultaten, zoals de Europese landentitel, vindt ze inmiddels haar naam terug op plek 29. „De laatste jaren ben ik veel beter geworden”, erkende Li Jie. „Vorig jaar bij de WK in China wist ik niet eens hoe ik in zo’n grote hal moest spelen. Nu heb ik al een hoop meegemaakt.”

De afgelopen jaren waren alle ogen gericht op Li Jie’s landgenote Li Jiao, die het toernooi in 2007 en 2008 op haar naam schreef, maar zaterdag in de kwartfinale werd uitgeschakeld. Dat alle aandacht naar Li Jiao ging, vond Li Jie vaak wel prettig; dan kon de tafeltennisster zich in alle rust voorbereiden op de belangrijke toernooien. Nu de 24-jarige Noord-Hollandse zich in rap tempo blijft ontwikkelen, kruipt ze langzaam uit de schaduw van haar 36-jarige collega.

Niet dat Li Jie ook maar een greintje ambitie heeft om de schijnwerpers op haar te hebben gericht. De voormalige Aziatische blijft immer bescheiden. „Waar dit gaat eindigen weet ik niet”, zei de ‘oudere zus’ van Li Jiao. „Ik kan nu niet zeggen dat ik ook Europees kampioene word. Maar ik wil mezelf blijven verbeteren.”

Li Jie speelt volgend seizoen bij de Limburgse topformatie TTV Heerlen. De verdedigster tafeltennist momenteel nog bij de Spaanse club Cartagena, maar kwam een contract voor een jaar overeen met de houder van de Champions League. Omdat het schema van Li Jie vanwege haar vele reizen naar Spanje overvol werd, stond ze open voor een overgang naar Nederland. Bij TTV Heerlen staan ook Li Jiao en Ni Xia Lian onder contract. Of de verbintenis van de laatstgenoemde wordt verlengd, is onzeker. (ANP)