Reuzenwurgslang at krokodillen

Een boa constrictor om je nek: daar moet je niet aan denken. Brrr. Maar zo’n boa is maar een dwerg vergeleken bij de wurgslang die 60 miljoen jaar geleden leefde: de Titanoboa.

De dinosaurussen waren nog maar net uitgestorven toen er alweer een nieuw monster opdook op aarde: de reuzenslang. In een kolenmijn in Colombia zijn 60 miljoen jaar oude botten gevonden van slangen die 13 tot 15 meter lang waren, langer dan een stadsbus. Net als dinosaurussen zijn deze slangen allang weer uitgestorven.

“Het was een gigantisch monster”, zegt slangenexpert Freek Vonk. “Netpythons en anaconda’s, de grootste slangen die nu leven, kunnen acht tot negen meter lang worden, maar dat gebeurt niet vaak. Gemiddeld zijn deze slangen 5 tot 6 meter lang.”

Zijn ontdekkers hebben de slang Titanoboa genoemd. Titanen zijn reuzen en het woordje boa verwijst naar de boa constrictor, de nog levende slang waar Titanoboa het meest op lijkt. De reuzenslang leefde in het regenwoud van Zuid-Amerika samen met schildpadden en krokodillen. Volgens de onderzoekers lustte Titanoboa wel een krokodilletje. Niet zo’n gekke gedachte, want grote slangen eten die ook nu wel eens.

Titanoboa was een wurgslang. Hij greep zo’n krokodil eerst met zijn (niet-giftige) tanden vast. Daarna draaide hij zijn lange lijf er drie of vier keer omheen, in een steeds strakkere wurggreep, totdat de krokodil stikte.

Eng verhaal? Jazeker. Titanoboa was zelfs nog groter dan de reuzenslangen in griezelfilms.

Gelukkig stelt slangenkenner Vonk ons gerust. Tenminste, een beetje. Volgens Vonk is er wetenschappelijk gezien geen reden om je in je dromen door superslangen te laten achtervolgen: “Grote slangen zijn niet snel”, zegt hij. “Titanoboa was niet snel genoeg om achter je aan te zitten. Hij moest afwachten, onder water of achter een boom, en dan snel toehappen.”

Michiel van Nieuwstadt