Cheeta

mensen (en dieren) van februari

Tarzans beroemde aap schrijft autobiografie ‘Me Cheeta’

Hij drinkt niet meer en hij rookt niet meer, zoals hij in zijn hoogtijdagen als filmster volop deed. Maar hij speelt nog graag piano en maakt abstracte schilderijen.

We hebben het over Cheeta, ook wel Jiggs genoemd, de chimpansee van wie beweerd wordt dat hij vanaf de jaren dertig de rol van Cheeta speelde, de aap in de Tarzanfilms met Johnny Weismuller. Cheeta of Jiggs woont nu in Palm Springs, Californië, in een opvangcentrum voor filmapen. Hij vierde daar in april vorig jaar onder belangstelling van veel Hollywoodsterren zijn 76ste verjaardag. En rond 17 februari dit jaar zal het opnieuw druk worden: dan verschijnt de Amerikaanse editie van zijnautobiografie Me Cheeta, een vuistdik boek vol schrille anekdotes over de gloriejaren van de filmindustrie in Hollywood, door de ogen van een chimpansee.

Het boek is een soms pijnlijke parodie op het genre van de filmsterrenautobiografie, geeft wrange beelden van hoe sterren zich gedroegen in Hollywoods gouden dagen. Als Cheeta weer eens meegenomen wordt naar een duur feestje waar de sterren eindigen in dronken seks, verzucht Cheeta: ‘Het lijken wel bonobo’s.’ Cheeta, of zijn ghostwriter, ziet Hollywood als een jungle, met de filmbazen als absolute topapen, die je moet gehoorzamen in de strijd tot overleven.

‘Me Cheeta’ geeft een sympathiek beeld van de Tarzan-acteur Johnny Weismuller, maar als concurrent moet Cheeta weinig hebben van mede-sterren als Charles Chaplin of Rex Harrison, met wie hij in Dr. Dolittle speelde. Er staan zinnen in als: ‘Alles was helder en schitterend als in een droom, zoals Beverly Hills in de door lsd-aangetaste ogen van Cary Grant.’

Of de chimpansee Cheeta in Palm Springs werkelijk de Tarzan-aap was, wordt sterk betwijfeld, maar hij wordt als zodanig vereerd, en deze sati-rische autobiografie wordt ook als eerbetoon aan acterende dieren gezien. De pas verschenen Britse versie van Me Cheeta: The Autobiograhpy (Fourth Estate) werd door de kritiek warm onthaald.