4xKEY WEST

Key West, het zuidelijkste puntje van de Verenigde Staten, is een verzamelplaats voor vrijbuiters, Cubaanse ballingen en krielkippen.

In Key West lijken de Verenigde Staten ver weg. De zuidelijkste stad van de VS ligt niet alleen dichter bij Cuba dan bij het vasteland van Florida, ook wat betreft atmosfeer waant de bezoeker zich in een ander land. Wemelt het elders in de Sunshine State van de cruisende politieagenten en de uitbuikende bejaarden, in Key West ontmoet je vooral hippies op leeftijd en speelt het leven zich niet af in shopping malls, maar goeddeels op straat, tussen de rondscharrelende krielkippen. De mentaliteit is er ook duidelijk losser en vrolijker. ‘Anything goes’ staat op T-shirts die te koop zijn in Duval Street, de 2,5 kilometer lange hoofdstraat.

De Florida Keys is een snoer van meer dan tienduizend eilanden aan de zuidkust van Florida, waarvan er slechts vijftig zijn bewoond. Van de sliert eilanden die vanaf het vasteland met bruggen en dijken aan elkaar zijn verbonden, is Key West de zuidelijkste – hier begint US Route 1, de kustweg die doorloopt tot Jacksonville. Key West, dat slechts 30.000 bewoners telt, is met de auto vanaf Miami in vier uur te bereiken.

Key West koestert zijn onafhankelijkheid. In de negentiende eeuw leefden de bewoners van piraterij en groeide Key West uit tot de meest welvarende stad van de VS. Later werd het eiland het bruggenhoofd voor Cubanen die op de vlucht sloegen voor het communisme. Toen de autoriteiten in Florida de stroom illegale vluchtelingen in 1982 wilden indammen met een controlepost op de enige toegangsweg tot het vasteland, een maatregel die het toerisme ernstig schaadde, riepen de eilandbewoners de Conch Republic uit, vernoemd naar het schelpdier dat op het eiland wordt gegeten. De humorvolle oorlogsverklaring aan Washington (zie conchrepublic.com) leidde tot het opheffen van de blokkade. Maar nog jaarlijks vieren de eilandbewoners in april hun ‘onafhankelijkheidsdag’.

Key West 1: Lezen

Key West heeft een vlindertuin, een vuurtorenmuseum en een museum gewijd aan oud-president Harry S. Truman, die op het eiland regelmatig zijn vakanties pokerspelend doorbracht. Maar de grootste toeristenattractie van Key West is het Ernest Hemingway Home and Museum (907 Whitehead Street, 12 dollar entree). De Amerikaanse schrijver was dertig jaar eigenaar van het grote houten huis in Spaans koloniale stijl, al bewoonde hij het slechts tien jaar. Een beetje nep is het allemaal wel: een oud-secretaresse van Hemingway onthulde eens dat de meubels in het huis beslist niet van haar voormalig werkgever zijn.

Het (her)lezen van zijn in Key West geschreven boeken is vermoedelijk een authentiekere Hemingway-ervaring. De leukste boekwinkel van het eiland, de chaotisch ingerichte Island Bookstore in Fleming Street, heeft altijd diverse edities, zowel nieuw als tweedehands, voorhanden van The old man en de sea, A farewell to arms en To have and have not. De laatstgenoemde roman speelt eveneens op Key West. Ook thrillerauteurs als Lee Child, Laurence Shames en Carl Hiaasen gebruikten het eiland als decor. De Island Bookstore heeft een speciale kast voor toeristen die in Key West over Key West willen lezen. Een fijne plek om met een boek neer te strijken is het Coffee and tea house of Key West (1218 Duval Street), ver verwijderd van de toeristenbars aan het andere eind van de hoofdstraat. Met een latte of een hot tea kun je daar op het overdekte terras tussen de locals ongestoord uren lezen.

Key West 2: Snorkelen

Ondanks een jaarlijkse stroom van meer dan 1 miljoen toeristen bieden de Keys veel natuurschoon. Voor alligators, waar Florida om bekend staat, moeten liefhebbers naar de andere kant van de Florida Bay, naar het Everglades National Park. De eilandengroep biedt andere attracties. In het hotelzwembad kan bijvoorbeeld zomaar een gifgroene leguaan voorbij schuifelen. Lepelaars, pelikanen en andere bijzondere vogelsoorten zijn het hele jaar door te spotten. Ook voor herten, schildpadden en dolfijnen hoeft weinig moeite te worden gedaan. Op vier plekken in de Keys kan zelfs tegen betaling met dolfijnen worden gezwommen, wat een onvergetelijke ervaring heet te zijn.

De grote natuurattractie zijn de koraalriffen aan de zuidkant van de eilandengroep. Op iedere hoek van de straat worden in Key West boottrips aangeboden. Wie avontuurlijk is ingesteld, kan gaan duiken of snorkelen. Voor anderen zijn er boten met glazen ramen in de bodem die uitzicht bieden op de kleurrijke onderwaterwereld (kosten 40 dollar voor een twee uur durende tocht).

Key West 3: Zonsondergang

De zonsondergangen in Key West zijn indrukwekkend. Nergens is het spektakel aangenamer te ondergaan dan op de Sunset Pier, een 75 meter lange bar bij het chique Ocean Key House Resort op de noordpunt van het eiland. Een idyllische locatie: terwijl zeiljachten het nabijgelegen haventje binnenlopen en pelikanen overscheren, kleurt de hemel in hoog tempo oranjerood. Obers lopen intussen af en aan met exotische cocktails en flesjes Corona. En alsof het feest al niet mooi genoeg is, is halverwege de pier een klein podium voor live-optredens gebouwd. Regelmatig staat daar Robert Albury, ‘Key West’s own King of Soul’. Begeleid door een gitarist zingt Albury vol overgave klassiekers van Al Green en Marvin Gay.

Key West 4: Uitgaan

Nooit is het drukker in Duval Street als ’s avonds om 11 uur. Aan bars, clubs en muziekpodia geen gebrek in Key West. Het aanbod varieert sterk. The smallest bar in Key West (124 Duval Street) is nauwelijks groter dan een toilet, heeft geen stoelen en een luidruchtige barman die zelf duidelijk ook van innemen houdt. Sloppy Joe’s (201 Duval Street) is een grote toeristentent met een podium voor folk- en bluesartiesten. Ondanks diverse Hemingway-portretten aan de muur is dit niet de legendarische stamkroeg van de schrijver. Hemingways Sloppy Joe’s zat om de hoek in Green Street en heet tegenwoordig Captain Tony’s Saloon. In dit aangenaam bruine hol, dat oogt alsof er minstens een miljoen Cubaanse sigaren zijn verstookt, ontmoette Hemingway zijn derde echtgenote, de latere oorlogscorrespondente Martha Gellhorn.

Een andere bezienswaardigheid van Key West zijn de proppers in Duval Street, die voorbijgangers proberen te verleiden tot een bezoek aan een drag show. Key West is een van de ‘gay centers’ van Florida. In de stad zijn diverse cafés en clubs waar burleske travestietenvoorstellingen worden gehouden. Met vrolijke acts op straat proberen de ‘dames’ voorbijgangers naar binnen te lokken. Ja, life is a party in Key West.