Landsbanki wil het onderste uit de kan voor Baugur

Het pokerspel rond Baugur is begonnen. Het ooit zo agressieve IJslandse concern staat op het punt de controle te verliezen over zijn uitgestrekte detailhandelsimperium. Na het mislukken van herstructureringsgesprekken heeft het concern surséance van betaling aangevraagd. Eén van de voornaamste kredietverstrekkers, de IJslandse Landsbanki, beweert niet uit te zijn op een snelle uitverkoop van de bezittingen van Baugur, waaronder belangen in Britse winkelketens als Hamley’s, House of Fraser en Karen Millen. Maar dat is moeilijk te geloven.

Baugur zou graag willen voortbestaan, maar kan waarschijnlijk niet uit onder de ruwweg 1 miljard pond (1,15 miljard euro) aan schulden op zijn balans. Het probleem is dat dit niet het goede moment is om IJslands te zijn. Behalve aan Landsbanki is Baugur geld verschuldigd aan twee andere failliete banken van de eilandstaat, Kaupthing en Glitner. Alle drie staan onder de hoede van een regering die buitenlandse schulden zo snel mogelijk wil afbetalen.

Maar vóórdat het gevecht over de bezittingen van Baugur serieuze vormen kan gaan aannemen, moeten de autoriteiten beslissen of IJsland dan wel Groot-Brittannië jurisdictie heeft. Landsbanki heeft voor de kerndivisie van het concern surséance aangevraagd in Londen, terwijl Baugur dat heeft gedaan in Reykjavik. Het IJslandse systeem, dat lijkt op de Amerikaanse ‘Chapter 11’-procedure, kan het concern nog eens drie weken uitstel geven om een herstructurering overeen te komen.

Hoe dan ook hebben de banken de touwtjes in handen. Zij zouden kunnen aansturen op schuldsanering, maar Landsbanki kon het tijdens maandenlange onderhandelingen ook niet eens worden met Baugur. De bank zal waarschijnlijk tijdens een afkoelingsperiode van drie weken niet van gedachten veranderen. Bovendien zal, ondanks de geuite bezwaren tegen een verkoop, het vooruitzicht klinkende munt te kunnen incasseren zeer aantrekkelijk zijn. Voor de meeste belangen van Baugur moeten snel kopers kunnen worden gevonden.

Maar wat zullen die willen betalen? Iedereen weet dat het een zeer beroerde tijd is om detailhandelsbelangen te verkopen. Daarom maakt Landsbanki gebruik van harde retoriek, ondanks de belangstelling van private-equityfirma’s. De Britse miljardair Sir Philip Green heeft zelfs aangeboden de schulden van Baugur over te nemen, toen de noodzaak van een herstructurering zich voor het eerst aandiende. Het kan enige tijd kosten, maar potentiële kopers zullen zeker willen ingaan op de bluf van Landsbanki.