Warren Buffett geeft koers Harley-Davidson een impuls

Vergeet de jaarlijkse motorrijdersbijeenkomst in Sturgis. Harley Davidson-rijders zullen van nu af aan misschien liever koers zetten naar Omaha, Nebraska. Dat komt doordat de motorfietsenproducent zich zojuist heeft gevoegd bij General Electric, Coca-Cola, Goldman Sachs en Budweiser op de plank van Warren Buffetts collectie klassieke Amerikaanse merknamen. Maar anders dan de in het leer geklede klanten van Harley hoeft de miljardair uit Omaha niet al te diep in de buidel te tasten. Het is eerder Harley zelf dat een premie moet betalen voor het blijk van vertrouwen van Buffett.

In die zin sluit de transactie naadloos aan bij wat de baas van Berkshire Hathaway tijdens de huidige inzinking tot nu toe heeft gedaan: hij heeft Wall Street-kroonjuweel Goldman Sachs van nieuw kapitaal voorzien, evenals General Electric, het grootste industriële concern van de VS. In beide gevallen wist Buffett tegen uitstekende voorwaarden preferente aandelen binnen te slepen, met meer dan genoeg bescherming in geval van tegenvallende resultaten.

Bij de Harley-deal neemt Buffett 300 miljoen dollar (233 miljoen euro) aan schulden over, een grote stap in de richting van het totaal van 1 miljard dollar dat Harley wil binnenhalen ter ondersteuning van zijn financiële divisie. Davis Selected Advisers draagt nog eens 300 miljoen dollar bij. De dochteronderneming, die leningen verstrekt aan dealers en consumenten, verloor 25 miljoen dollar in het vierde kwartaal. In ruil voor hun vrijgevigheid ontvangen Buffett en Davis een couponrente van 15 procent – maar liefst acht maal het rendement van een staatsobligatie met een looptijd van vijf jaar.

Net als bij zijn aandelenbelangen in Coke, Procter & Gamble en Kraft, of bij zijn financieringssteun in de transactie rond Mars en Wrigley, waagt Buffett een gokje op het financiële uithoudingsvermogen van een klassiek Amerikaans merk. Harley heeft een mondiale cultaanhang, maar had niettemin moeite met het vinden van kopers voor zijn dure speeltjes – de omzet zal in 2009 naar verwachting met 13 procent afnemen, na een daling van 8 procent in 2008.

De hoge rente op de lening is geen verrassing als het om Buffett gaat. Zijn aanwezigheid in de kapitaalstructuur zorgt ervoor dat andere beleggers zijn voorbeeld zullen volgen. Ook al staat Buffett véél verder vooraan in de pikorde, het nieuws over de transactie gaf de koers van Harley afgelopen dinsdag een impuls van bijna 16 procent. De aandeelhouders van Harley gaan er duidelijk van uit dat de legendes van zowel Buffett als Harley nog lang niet ten einde zijn.