Nieuwe topman Unilever laat winstdoelstelling volledig los

Unilever, producent van onder meer Unox, Becel en Omo, moet zijn ambities bijstellen door de wereldwijde economische crisis. Het Brits-Nederlandse zeep- en voedingsmiddelenconcern presenteerde vanochtend jaarcijfers die deels achterbleven bij de verwachtingen van analisten.

Het concern behaalde weliswaar een onverwacht hoge omzetgroei over het vierde kwartaal van 7,3 procent, maar die winst werd alleen geboekt doordat Unilever in die periode prijsverhogingen van meer dan 9 procent doorvoerde. Het aantal verkochte producten daalde in die periode met 1,6 procent.

Het bedrijf haalde in 2008 een nettowinst van 5,3 miljard euro, 28 procent hoger dan het voorgaande jaar. De verkoop van diverse onderdelen droeg hier belangrijk aan bij. Dat waren onder meer de Amerikaanse wasmiddelendivisie, het kruidenkaasje Boursin en Bertolli-olijfolie. De aankoop van de Russische ijsfabriek Inmarko drukte het verlies een beetje. De nettowinst per aandeel kwam uit op 1,79 euro. In 2008 gaf Unilever 3,6 miljard euro terug aan de aandeelhouders.

Internationale branchegenoten zoals het Amerikaanse Procter & Gamble rapporteerden de afgelopen periode eveneens tegenvallende cijfers. Ook voedingsmiddelenconcern Kraft kwam onlangs met sombere vooruitzichten.

Producenten van A-merken zoals Unilever hebben in Europa en Noord-Amerika te maken met een toename van de concurrentie van huismerken. Supermarkten introduceren steeds meer producten onder hun eigen merk, en ook de kwaliteit van die producten verbetert. Tegelijkertijd kiest de consument vaker voor goedkopere alternatieven.

Unilever is onzeker over hoe de economische crisis in de toekomst zal uitwerken op de resultaten. Eerder uitgesproken verwachtingen en doelen, zoals de wens de brutowinstmarge in 2010 tot 15 procent te verbeteren, heeft het concern daarom nu verlaten.

De nieuwe topman van Unilever, Paul Polman, die vanaf begin dit jaar in functie is, zei daarover: „Gezien de huidige economische onzekerheid is het naar mijn gevoel op dit moment niet gepast om een vooruitblik te geven voor 2009 of om de doelstelling voor 2010 opnieuw te bevestigen.”

Het aandeel Unilever opende vanmorgen op de Amsterdamse beurs op 16,10 euro, een koersverlies van 5,5 procent ten opzichte van het slot gistermiddag.