Ontslagen werknemers krijgen een sigaar uit eigen doos

Wat moet een krap bij kas zittende ondernemer doen? De rekeningen stapelen zich op, de inkomsten dalen, de consumenten kopen je producten niet meer en je moet een manier bedenken om je personeel te betalen – of erger nog, hun ontslagregeling zien te financieren. Maar er bestaat één – zij het nogal draconische – optie waarvan bedrijven in toenemende mate gebruikmaken: betalen met een deel van de overtollige voorraden.

Betalingen in natura zijn niets nieuws, hoewel ze in het verleden wellicht niet zo veel voorstelden – zoals de paar dagen brood en andere boodschappen die de jonge Vito Corleone kreeg aangeboden in de Godfather films. Bedrijven hebben nu minder vergankelijke producten te vergeven.

Neem Chrysler. Het noodlijdende autoconcern biedt naar verluidt waardebonnen van 25.000 dollar (19.500 euro) voor de aanschaf van een van zijn auto’s, als werknemers zijn jongste ontslagregeling accepteren. Dat kon wel eens een slimme manier zijn om van de lange rijen onverkochte auto’s af te komen die het concern de afgelopen maand tot een de facto productiestop dwongen.

Deze aanpak verschilt niet zo veel van het idee dat Crédit Suisse bij zijn jongste bonusronde hanteerde. De Zwitserse bank gaf de hogere stafleden bonussen, bestaande uit effecten die werden gedekt door miljarden dollars aan wankele vastgoedbezittingen en gestructureerde kredieten op haar balans. Net als de werknemers van Chrysler worden de personeelsleden van Crédit Suisse dus betaald met hun eigen product.

Het op deze manier lozen van ongewenste goederen kan een onaangename indruk maken. De bankiers van Crédit Suisse zullen misschien jarenlang geen echte bonus ontvangen. De waardebonnen van Chrysler komen in de plaats van contante bedragen van dezelfde omvang die degenen die vorig jaar vrijwillig zijn vertrokken hebben gekregen – en auto’s dalen doorgaans snel in waarde zodra ze de showroom uit zijn gereden.

Bovendien kunnen lang niet alle bedrijven van een dergelijke oplossing gebruik maken. Boeing zal zijn werknemers niet snel deeleigenaar maken van een jumbojet. Ontslagen werknemers van Kraft kunnen niet alleen van kaas leven. Met gratis Starbucks koffie kun je de rekeningen niet betalen – hoewel de comfortabele sofa’s uit de winkels die het concern sluit sommige werknemers aan een slaapplaats zouden kunnen helpen. En verwacht niet dat Wells Fargo huizen van wanbetalers zal gaan weggeven aan zijn personeel.

Maar nu de tijden zwaarder worden, ben je waarschijnlijk eerder bereid genoegen te nemen met een sigaar uit eigen doos. En er is altijd kans dat iemand anders met je wil ruilen. Betalingen in natura kunnen duiden op extreme economische nood – maar anders dan tijdens de Grote Depressie hebben we nu tenminste eBay en Marktplaats.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com