Baardige Arabier meestal onschuldig

De veiligheidscontroles op vliegvelden verlopen inefficiënt. Beveiligingspersoneel spitst die controle meestal toe op rassen of nationaliteiten die een slechte naam kregen in verband met terreuraanslagen. Libiërs. Baardige Arabieren. Maar de uitkomst is dat steeds dezelfde onschuldige mensen worden gecontroleerd. Dan is een willekeurige steekproef nog beter.

Dat heeft computerwetenschapper en bioloog William Press wiskundig aangetoond in het wetenschappelijke tijdschrift PNAS (early edition, gisteren online).

Als je mensen eruit pikt louter op basis van de kans dat iemand uit een bepaalde bevolkingsgroep terrorist is, is dat inefficiënt. De steekproeven zijn zo klein dat dat statistisch gezien geen zin heeft. Je kunt er wel rekening mee houden, maar dan moet je square root sampling toepassen, rekende Press voor. Daarbij wordt de steekproef van mensen die gecontroleerd worden, zo gekozen dat de kans dat iemand eruit gepikt wordt evenredig is met de wortel uit de kans dat iemand uit die bevolkingsgroep een terrorist is – en niet met die kans zelf. Dit is de optimale methode. Dan worden mensen uit ‘verdachte’ bevolkingsgroepen er nog maar iets vaker uitgepikt, dus wordt het aantal mensen uit die groepen dat ten onrechte wordt gecontroleerd, ook lager. En de kans dat potentiële terroristen gepakt worden, wordt dan juist groter.

Press liet zien dat dit zelfs zo is wanneer de controleur niet elke terrorist ook echt als terrorist herkent. Bovendien biedt voorkeurscontrole in verdachte bevolkingsgroepen potentiële terroristen reden om medestanders te rekruteren in ‘onverdachte’ bevolkingsgroepen. Die haal je er met square root sampling ook vaker uit. Het is vreemd, schrijft Press, dat de methode niet beter bekend is.

Rectificatie / Gerectificeerd

Correctie

Brieven

Wetenschapspagina 3 - 02 - 09

In het artikel `Baardige Arabier meestal onschuldig` staat dat de optimale manier om terroristen te onderscheppen, square root sampling, verkeerd uitgelegd. Juist is: als het honderd keer zo waarschijnlijk is dan gemiddeld dat iemand uit groep A een terrorist is, dan moet het tien keer zo waarschijnlijk zijn dat hij wordt gecontroleerd.