Zorgendivisie veroorzaakt problemen voor BT

De recent aangetreden nieuwe topman van BT, Ian Livingston, heeft gezegd dat de zaken de eerstkomende tijd waarschijnlijk eerder slechter dan beter zullen gaan. Hij heeft woord gehouden. Het Britse telecomconcern heeft zijn tweede winstwaarschuwing in drie maanden doen uitgaan. Op het eeuwige probleemkind, de noodlijdende divisie Global Services, is 340 miljoen pond (360 miljoen euro) afgeschreven. Daardoor is 1,2 miljard pond van de marktwaarde van BT in rook opgegaan.

Global Services – de divisie voor IT-diensten aan bedrijven – blijkt allesbehalve de groeimotor die BT ervan had willen maken. Livingston heeft het repareren van de divisie tot prioriteit uitgeroepen toen hij vorig jaar het roer overnam. Hij verving de divisiedirecteur en heeft het bedrijf onder toezicht geplaatst, terwijl hij de margeverwachtingen verlaagde.

In louter één jaar tijd is de winst vóór belastingen van de divisie met 80 procent geslonken. Nu neemt zij nog slechts 13 procent van de winst van alle activiteiten van het concern voor haar rekening. Livingston heeft nog maar drie maanden geleden de winstmargedoelstelling van Global Services gehalveerd naar 8 procent. Maar nu lijkt zelfs dat een probleem te gaan worden, omdat de winst van de divisie sindsdien met nog eens 15 procent is gedaald naar 17 miljoen pond.

De hobbelige weg lijkt nog lang niet ten einde. Nu twee van de grootste contracten van Global Services nog steeds niet rond zijn, waarschuwt Livingston dat de last van 340 miljoen pond wel eens pas de eerste substantiële afschrijving zou kunnen zijn, en dat verdere lasten in de honderden miljoenen kunnen gaan lopen.

Al deze problemen voorspellen weinig goeds voor het dividend van BT. Vorig jaar heeft het telecomconcern 80 procent van zijn vrije kasstroom van 1,5 miljard pond uitgekeerd. Maar de neergang bij Global Services doet de goede resultaten bij de resterende divisies van BT ruimschoots teniet. Een driejaarlijkse rapportage in het laatste kwartaal zal ook bepalen of BT zijn omvangrijke pensioenvoorziening nog moet uitbreiden. Dat programma is nu al vier maal zo groot als de marktwaarde van 8 miljard pond. Het lijkt steeds waarschijnlijker dat een dividendkorting om geld te besparen uit de bus zal rollen.