Zakmes op wielen

Met een klein, kleurig karretje kriskras door Nieuw-Zeeland. Af en toe spartaans, maar een prima alternatief voor een lompe camper. Wel opletten bij het ruilen van dvd’s met andere weggebruikers.

Slapen jullie in een bestelwagen? Het praatje op camping Stonehurst, in het centrum van de Nieuw-Zeelandse stad Christchurch, krijgt een vreemde wending. John, boer uit de zuidelijke stad Alexandra, kan het maar moeilijk begrijpen. De twee jonge ouders en hun anderhalf jaar oude zoon uit Nederland overnachten in een bestelwagen. Een oranje Toyota Previa om precies te zijn, een SUV luisterend naar de naam Dr Who.

Grote, witte campers ziet John regelmatig op de Nieuw-Zeelandse wegen. Maar zo’n klein, kleurig karretje, daar moet hij wel aan wennen. Zelf overnacht hij met zijn familie in een appartement op de camping. Morgen gaan ze naar de grootste landbouwbeurs van het Zuidereiland.

De camper is een van de populairste manieren om Nieuw-Zeeland te verkennen. Je kunt gaan waar en wanneer je wilt, achter elke bocht ontvouwt zich weer een nieuw, immens uitzicht en je bent beter af dan kampeerders met een tent in het wisselvallige klimaat. „Four seasons in one day”, zong de Nieuw-Zeelandse band Crowded House niet voor niets.

De meeste (Nederlandse) toeristen beginnen in de noordelijke stad Auckland, rijden door het vulkanische hart van het Noordereiland naar het Tongariro National Park (waar de meeste opnamen werden gemaakt voor de Lord of the Rings-films), nemen vanuit de hoofdstad Wellington de veerboot naar het Zuidereiland en trekken vervolgens richting witbesneeuwde bergen van de Nieuw-Zeelandse Alpen en de Sounds (fjorden) in het zuidwesten. Met Christchurch als eindbestemming.

Hippe campertjes winnen daarbij aan populariteit. De auto’s zijn flitsend paars met groene letters, bespoten met graffiti of fel oranje met witte strepen. Ze zijn niet veel duurder dan een huurauto, bieden net genoeg comfort voor twee volwassenen (met een klein kind is het behoorlijk inschikken) en rijden een stuk prettiger (lees: sneller) dan hun grote, logge broers. Een lage parkeergarage in het centrum van Auckland of een smalle bergweg in de Coromandel-regio op het Noordereiland is voor een kleine wagen geen probleem, wel met een grote.

Pionier op het gebied van kleine campers is het verhuurbedrijf Spaceships. Een paar jaar geleden importeerden de eigenaren hun eerste tweedehands Toyota’s uit Japan. Die bouwden ze om tot compacte campers. Het zijn net Zwitserse zakmessen op wielen: alles zit erin, maar je moet het wel uitvouwen. En ze zijn oranje in plaats van rood.

De Spaceships hebben een ruim bed, een dvd-speler, airconditioning, een koelkastje en een tweepits kooktoestel. Dat laatste is handig als je wild wilt kamperen of onderweg je eigen koffie wilt zetten en niet een long black (een espresso met kokend water) wilt drinken bij een Driver Reviver-café. Maar een eigen keuken is niet noodzakelijk, want de meeste Nieuw-Zeelandse campings hebben prima kookfaciliteiten. Grappig detail: elke wagen heeft een unieke sciencefictionnaam. De Nederlandse bemanning van de Dr Who zwaaide onderweg naar de Obi 1, de Buck Rogers en de Battlestar Galactica. Spaceship-rijders zijn net motorrijders.

Spaceships verhuurt sinds een paar maanden ook hybride campers, met een benzine- en een elektromotor. „Een grote stap voor het milieu en een reuzenstap voor reizigers”, schrijft het bedrijf op zijn website. Deze Spaceships Bèta zijn jammer genoeg nog niet overal verkrijgbaar. „Niet getreurd”, zegt medewerkster Stanislava in het kantoor in Christchurch. „Ik weet zeker dat jullie in elke Spaceship een geweldige tijd zullen hebben.” Ze heeft net de werking van de camper uitgelegd, maar voor wie dat te snel ging, zijn er aan boord instructie-dvd’s.

Elke huurder mag bovendien drie films uitzoeken voor onderweg. Spaceship-rijders kunnen die ook onderling ruilen. Daarbij moet je wel opletten. Op een camping even buiten Dunedin – een mooie stad op het Zuidereiland rond een monumentaal achthoekig plein – raakt de Nederlandse bemanning van de Dr Who in gesprek met de Britse huurder van de Buck Rogers. „Zijn jullie al bij de Doubtful Sound geweest? Nee? Een prachtig fjord, daar moet je beslist heen gaan. Dvd’tje ruilen?” Even later is Dr Who zijn spannende (en nog niet bekeken) thriller kwijt en blijft ze achter met het oersaaie Men in Black II.

Nog een voordeel van een compacte en relatief goedkope camper: je voelt je niet gedwongen om elke nacht in je dure huis-op-wielen te slapen. Nieuw-Zeeland biedt zoveel meer dan een staplaats op een camping. Parkeer je camper bijvoorbeeld in de haven van Picton op het noordelijkste puntje van het Zuidereiland. Neem de watertaxi door de baaien van de Marlborough Sounds en rust een paar dagen uit in de Lochmara Lodge. Het complex van echtpaar Shayne Olsen en Louise Bright is alleen bereikbaar per boot of te voet (via de meerdaagse Queen Charlotte Track). Lochmara Lodge bestaat uit een tiental kamers en huisjes, een goed restaurant (de regio staat bekend om zijn wijnen), een beeldentuin middenin de natuur en een wildlife recovery centre. Olsen en Bright hebben fokprogramma’s opgezet voor onder meer de met uitsterven bedreigde kakariki, een groene parkiet met een rode kuif die bijna alleen nog in de Marlborough Sounds voorkomt.

Of zet je Spaceship voor een nachtje op het parkeerterrein van het Hermitage Hotel aan de voet van Mount Cook, de hoogste berg van Nieuw-Zeeland. In dit klassieke berghotel verbleef ooit sir Edmund Hillary die zich hier voorbereidde op zijn beklimming van de Mount Everest. Het Hermitage is een prima uitvalsbasis voor een wandeling rond Mount Cook of een excursie op het gletsjermeer van de berg. Dat laatste is een bijzondere ervaring, ook voor (jonge) kinderen: je vaart in een geel motorbootje langs de ijsbergen. De gids van Glacier Explorers wijst op de smeltende ijsklompen: de opwarming van de aarde is plotseling dichtbij.

Na drie weken zit de rondreis erop en moet Dr Who terug naar het verhuurbedrijf. De van is soms klein en kamperen is af en toe spartaans, maar het Spaceship is ook een flexibel en snel alternatief voor een ‘echte’ camper.