Premier corrigeert minister Defensie

Premier Balkenende wil niet uitsluiten dat Nederlandse militairen na hun vertrek uit Uruzgan, eind 2010, elders in Afghanistan opnieuw een leidende rol op zich gaan nemen.

Op zijn wekelijkse persconferentie na afloop van de ministerraad benadrukte Balkenende dat het nog „te vroeg” is voor die vraag. Maar tegelijk wilde hij niet categorisch uitsluiten dat Nederland buiten de provincie Uruzgan aan een nieuwe missie leiding zal geven. Eerder zei de premier al dat er een „nieuw weegmoment” zal komen wanneer de nieuwe Amerikaanse president Barack Obama het verzoek aan Nederland zou doen in Afghanistan te blijven.

Door een leidende rol niet af te wijzen, zette Balkenende de deur naar een nieuwe belangrijke betrokkenheid van Nederland bij Afghanistan verder op een kier. „Wat er gaat gebeuren na 2010 zal nader bepaald moeten worden als er nieuwe verzoeken komen”, aldus Balkenende. Op de vraag of dit inhield dat Nederland elders in Afghanistan een leidende rol op zich zal nemen antwoordde hij alleen dat het „nog veel te vroeg” is om hier antwoord op te geven.

Hij nam hiermee afstand van minister Van Middelkoop (Defensie, ChristenUnie) die eind vorige maand tijdens een bezoek aan de Nederlandse militairen in Uruzgan tegenover zowel De Telegraaf als het Nederlands Dagblad verklaarde niets te voelen voor een nieuwe grote missie van de krijgsmacht in Afghanistan. De krijgsmacht kon dat niet aan, aldus Van Middelkoop. „U moet naar mij luisteren”, zei Balkenende gisteren toen hem de uitlatingen van Van Middelkoop werden voorgehouden. Balkenende wees erop dat de vraag over de belasting van het militaire apparaat ook al eind 2007 speelde toen besloten moest worden over het verlengen van de operatie in Uruzgan.

Minister Van Middelkoop zei deze week in de Tweede Kamer dat hij zijn uitlatingen tegenover de Telegraaf nooit had gedaan. Nog diezelfde avond kwam hij hier in een schriftelijke verklaring op terug. De Tweede Kamer wil komende week in een spoeddebat opheldering van de minister. Premier Balkenende wilde gisteren niet „speculeren” over de positie van Van Middelkoop.