Amerikaanse bankreuzen maken miljardenverliezen

's Werelds grootste bank splitst zichzelf op in tweeën in een poging de crisis te overleven. De storm in de financiële sector is nog lang niet voorbij.

Het is het einde van een tijdperk. Een einde dat ook wel eens een nieuwe fase zou kunnen inluiden van de voortrazende storm in de financiële sector.

Citigroup was tot voor kort niet alleen het grootste financiële instituut van de Verenigde Staten, het was de grootste van de wereld. Maar niet meer. De bank en verzekeraar die tien jaar geleden nog riep dat het in 2012 één miljard klanten wereldwijd wilde hebben, splitst zichzelf op in twee delen in een ultieme poging de crisis te overleven.

Het gerenommeerde instituut zal de miljard klanten dus niet halen. Het blijft steken op circa 200 miljoen. De toekomst brengt een Citicorp dat zich zal gaan richten op het traditionele bankieren wereldwijd en Citi Holdings, het onderdeel dat de meer risicovolle onderdelen zal nemen zoals de 300 miljard aan hypotheken en andere leningen die onlangs werden gegarandeerd door de Amerikaanse overheid. Het is de strategie van goede bank/slechte bank en lijkt deels een poging om de kritiek te sussen dat Citigroup te groot was geworden om nog goed geleid te kunnen worden.

Citigroup, zoals het vandaag bestaat, ontstond grotendeels in 1998. Toen fuseerden de al grote bank Citicorp en de grote Amerikaanse verzekeraar Travelers. Andere bekende merknamen die tot het concern behoren zijn handelhuis Salomon Smith Barney en Diner’s Club, de creditcardmaatschappij.

Het was na de fusie tussen Citi en Traveler dat het getal van één miljard klanten werd genoemd. Het was ook de tijd waarin de internetzeepbel werd opgeblazen en er geen einde leek te zijn aan de mogelijkheden in de financiële wereld. Maar de kredietcrisis heeft Citigroup op de knieën gedwongen. Citigroup bleek grote posities te hebben in de zeer risicovolle Amerikaanse hypothekenmarkt. Het schreef miljarden af, kreeg een grote kapitaalinjectie van de overheid, maar het tij keerde niet. Het maakte in het vierde kwartaal een dramatische verlies bekend van liefst 8,3 miljard dollar (6,2 miljard euro), het vijfde achtereenvolgende kwartaal dat er een verlies werd geboekt. De resultaten werden niet gestut door tienduizenden ontslagen die het eerder aankondigde of de verkopen van onderdelen.

De perikelen rondom Citigroup komen op hetzelfde moment als slecht nieuws van andere grote banken. Bank of America, de grootste bank binnen de VS, kreeg deze week 20 miljard dollar van de overheid omdat het problemen heeft met de overname van Merrill Lynch. Bank of America kocht deze zakenbank in september, mede op aandringen van de overheid, omdat Merrill dreigde om te vallen. Bank of America, dat vorig jaar al een injectie kreeg van 25 miljard, maakte ook bekend dat het verlies in het vierde kwartaal uitkwam op 2,4 miljard dollar. Vorig jaar maakte het in hetzelfde kwartaal nog een winst van 215 miljoen. Dat Merrill Lynch een verlies boekte van 15 miljard in het laatste kwartaal van 2008 hielp niet echt.

Het slechte nieuws komt niet alleen uit de VS. In Europa moest Deutsche Bank deze week een winstwaarschuwing afgeven en geruchten gingen door de markt dat HSBC, de grootste Britse bank, een kapitaalinjectie nodig heeft. Een nieuwe schok, deze grote banken leken de kredietcrisis tot nu toe vrij goed door te komen.

Maar de grote verliezen van de Amerikaanse banken en de problemen bij Deutsche maken het waarschijnlijker dat er een tweede ronde aankomt van kapitaalinjecties in banken door nationale overheden.

Een onrustbarend teken is ook dat de Libor-rente, de rente die banken elkaar voor leningen berekenen, gisteren voor de tweede opeenvolgende dag steeg. Het was een reactie op de groeiende zorgen over de gezondheid van de Amerikaanse financiële sector.

De Libor was de afgelopen tijd gedaald omdat de rust leek teruggekeerd. Maar het feit dat de grootste bank ter wereld, plus de grootste bank in de VS, niet in staat bleken om ondanks steunmaatregelen de verliezen te beperken lijkt weinig goed te voorspellen voor de komende maanden, zowel in de VS als Europa.