Ook Amerika krijgt weer profs

De Braziliaanse spits Marta werd maandag uitgeroepen tot voetbalster van het jaar.

Vanaf maart speelt ze in de nieuwe Amerikaanse league, voor Los Angeles Sol.

Nee, ze had David Beckham nog niet ontmoet. Maar dat zou er vast nog van komen, voorspelde Marta Vieira da Siva maandagavond in Zürich, waar ze voor de derde keer op rij tot voetbalster van het jaar werd verkozen. Net als haar Britse collega – die op huurbasis in Milaan speelt – wil de Braziliaanse spits het voetbal in Los Angeles op de kaart zetten. „Ik realiseer mij welke uitdagingen mij in Amerika te wachten staan”, zei Marta bij de uitverkiezing in Zürich. „En ik deins daar zeker niet voor terug.”

Eerder deze maand tekende de speelster van het Zweedse Umea IK een contract bij Los Angeles Sol, een club in de nieuwe Amerikaanse profcompetitie voor vrouwen. Als alles volgens plan verloopt, speelt zij op 29 maart in de openingswedstrijd tegen Washington Freedom, dat onder anderen routinier Abby Wambach in de gelederen heeft. „Die wedstrijd gaat met veel publiciteit gepaard”, vertelt Robert Penner van Women’s Professional Soccer (WPS) vanuit het hoofdkantoor in San Francisco. „Zeker omdat Mia Hamm die dag haar opwachting zal maken.”

Het silhouet van Hamm, de beste speelster uit de geschiedenis van het internationale vrouwenvoetbal, staat afgebeeld op het logo van de nieuwe profcompetitie. En achter de schermen heeft de recordinternational naar verluidt veel bemoeienis gehad met de oprichting van de WPS, die volgens het mission statement moet uitgroeien tot „de sterkste vrouwenvoetbalcompetitie ter wereld” en zal dienen als „graadmeter voor de mondiale voetbalsport”. „Sponsors trekken sneller hun portemonnee open als ze weten dat Hamm haar goedkeuring geeft aan een project”, weet Penner. „Haar populariteit is hier nog altijd ongekend groot.”

De WPS is de opvolger van de Women’s United Soccer Association (WUSA), die ruim vijf jaar geleden roemloos ten onder ging. Na drie seizoenen van tegenvallende kijkcijfers en een matige kaartverkoop werd de WUSA in 2003 opgeheven met een financieel tekort van 150 miljoen dollar. Speelsters eisten te hoge bedragen, was achteraf de conclusie. En sportbestuurders gingen uit van te rooskleurige scenario’s. Ook het bedrijfsmodel – de competitie was in handen van een handvol grote kabelmaatschappijen – werd terugkijkend als „risicovol” bestempeld.

De oprichters van de nieuwe profcompetitie hebben volgens Penner geleerd van de fouten van hun voorgangers en pakken het veel kleinschaliger aan. „Je kunt de WPS het beste vergelijken met de minor league baseball [de lagere honkbaldivisie, red]. Ons motto is affordable family fun. Dus: kleinere stadions met gemiddeld 5.000 supporters per wedstrijd. Toegangskaarten kosten slechts 12 dollar. De wedstrijden worden om te beginnen alleen op zondagavond uitgezonden [bij de nationale tv-zender Fox Soccer Channel, red.] En alle teams hebben een andere eigenaar. De verwachting is dat de ondernemersgeest met die opzet flink wordt aangewakkerd.”

In een tijd van economische crisis baarde het contract met Puma, half december, veel opzien. De Duitse kledingfabrikant is de eerste grote sponsor van de nieuwe profcompetitie en levert zowel de uniformen en de ballen, als het keepersmateriaal en de bustehouders. „Het vrouwenvoetbal maakt een enorme groei door”, verklaarde Puma-topman Jochen Zeitz de deal onlangs in The Wall Street Journal. „Dit is een uitgelezen mogelijkheid voor ons.” Met de overeenkomst is volgens insiders een bedrag van zo’n 10 miljoen dollar gemoeid. Het contract loopt voor drie jaar.

Vera Pauw, de bondscoach van de Nederlandse voetbalvrouwen, kijkt niet op van dat soort bedragen. En de ex-international hoopt van harte dat de nieuwe profcompetitie zal slagen in zijn opzet. „In Europa zijn we zeker gebaat bij een sterke Amerikaanse competitie”, zegt de vrouw die Nederland dit najaar aan de Europese titel wil helpen. „Als onze meiden schitteren in Finland, acht ik niet uitgesloten dat sommigen volgend jaar bij een Amerikaanse profclub spelen. Met een paar goede optredens tijdens zo’n groot toernooi kan het snel gaan met een voetbalcarrière.”

Meer over de profcompetitie voor vrouwen op www.womensprosoccer.com