Bij de voorplaat

Elastische, rechtopstaande haartjes op minuscule tapijtjes kunnen zich onderling verknopen tot vlechtwerkjes. Wetenschappers van de universiteit van Harvard maakten met de elektronenmicroscoop foto’s van de wonderlijke structuren die dat oplevert (Science, 9 januari).

De micrometerlange knoopsels doen de onderzoekers denken aan dreadlocks en de haren van het mythologische monster Medusa.

De epoxyhaartjes verknopen zich vanzelf als ze worden ondergedompeld in een vloeistof (water, alcohol, of een mengsel van de twee) die vervolgens langzaam verdampt. De aanvankelijk rechtopstaande haartjes bewegen door de verdampende vloeistof naar elkaar toe en verstrengelen. Volgens de Harvard-onderzoekers hebben de knoopsels praktisch nut. De haartjes kunnen een minuscuul object omvatten en loslaten als de vloeistof eromheen bijvoorbeeld zuurder wordt gemaakt. Dat kan van pas komen als je stoffen beheerst wilt vermengen. (MvN)