Dit is een artikel uit het NRC-archief
Bekijk hele krant

NRC Handelsblad

Sport

Jongen van de straat verbaast op golfcourse

Van de zes Nederlanders die dit seizoen speelrecht hebben op de European Tour is Taco Remkes de best geklasseerde op de wereldranglijst. De afgelopen dagen speelde hij in Zuid-Afrika op Leopard Creek, een golfbaan aan de rand van het Kruger Park.

Taco Remkes, afgelopen zomer: 'Ik stel mezelf graag hoge doelen.' (Foto Getty Images) PEEBLES, UNITED KINGDOM - JUNE 29: Taco Remkes of Netherlands tees off on the 7th hole during Round Four of the Scottish Challenge at Macdonald Cardrona Hotel Golf and Country Club on June 29, 2008 in Peebles, Scotland. (Photo by Hamish Blair/Getty Images)
Taco Remkes, afgelopen zomer: 'Ik stel mezelf graag hoge doelen.' (Foto Getty Images) PEEBLES, UNITED KINGDOM - JUNE 29: Taco Remkes of Netherlands tees off on the 7th hole during Round Four of the Scottish Challenge at Macdonald Cardrona Hotel Golf and Country Club on June 29, 2008 in Peebles, Scotland. (Photo by Hamish Blair/Getty Images) Getty Images

Leopard Creek Golfclub is eigendom van de Zuid-Afrikaanse zakenman Johann Rupert. De aan golf verslingerde miljardair liet in zijn privé ‘Game Park’ door golflegende Gary Player een baan aanleggen die tot de mooiste van de wereld behoort. Afgelopen week werd er het Alfred Dunhill Championship gespeeld, een met één miljoen euro gedoteerd toernooi van de European Tour.

De spelers en de sporadisch aanwezige toeschouwers kijken hun ogen uit op Leopard Creek. De green van hole 13 grenst aan Crocodile River en biedt een prachtig uitzicht over het naastgelegen Kruger Park. Langs andere holes slingeren apen in de bomen. In de waterhindernissen dobberen krokodillen. Wie geluk heeft vangt een glimp op van twee luipaarden die op Leopard Creek kunnen gaan en staan waar ze willen.

In de laatste ronde van het Alfred Dunhill Championship slaat Taco Remkes zijn bal op de green van hole 16 veilig over de grote vijver waarin Harry de hippo, het huisnijlpaard van Leopard Creek, zijn leven slijt. Remkes mist de putt. Helaas geen birdie, of ‘voëltjie’ zoals de Zuid-Afrikanen zeggen. Op de laatste hole slaat de 24-jarige Amsterdammer zijn afslag rechts in het ‘sukkelveld’, het hogere gras naast de gladgeschoren fairway. Toch weet hij het toernooi met een knappe birdie te beëindigen. Remkes legt beslag op de 49ste plaats, goed voor ongeveer 4.500 euro. Niet slecht, maar ook geen prestatie om over naar huis te schrijven. Zeker niet voor een golfer die dit jaar zo veel furore maakte dat hij door het leven ging als ‘Red Hot Taco’.

Remkes won in een paar maanden tijd drie toernooien op de Challenge Tour, de eerste divisie van het Europese golf. Voor die zeldzame prestatie werd hij beloond met wat ‘battlefield promotion’ wordt genoemd, directe promotie naar de grote European Tour. In het Hongkong Open drie weken terug debuteerde hij op het hoogste niveau met een 48ste plaats.

Remkes erkent in het clubhuis van Leopard Creek dat de banen op de European Tour moeilijker zijn. „De holes zijn langer, de bunkers liggen precies op de goede plekken en ik heb deze week nauwelijks een rechte putt gehad, zo veel subtiele glooiingen hebben de greens. Op dit soort banen verlies je sneller slagen dan op de gemiddelde golfbaan op de Challenge Tour. En de concurrentie op de European Tour is natuurlijk ook veel groter.”

Toch twijfelt Remkes er niet aan dat hij ook op dit niveau succes kan hebben. „Ik speelde in Hongkong en ook hier allesbehalve goed. Toch haal ik in beide toernooien gewoon het weekend. Ik heb tijd nodig om te wennen aan de nieuwe omstandigheden. Als ik weer in topvorm ben, moet ik ook op de European Tour een paar keer om de hoofdprijzen kunnen spelen.”

Dat is nodig ook, want Remkes wil in zijn debuutjaar meer dan het veiligstellen van zijn speelrecht voor het volgende seizoen. Hij richt zijn pijlen op deelname aan het Dubai World Championship, het nieuwe afsluitende toernooi van de European Tour met tien miljoen dollar prijzengeld en een bonuspot van nog eens tien miljoen dollar. Om eind november 2009 in de woestijn voor die pot goud te kunnen spelen, moet Remkes in de topzestig eindigen op de jaarranglijst. „Dat zal niet eenvoudig zijn, dat besef ik ook wel. Maar ik stel mezelf graag hoge doelen.”

Remkes ziet er op de golfbaan niet uit als de doorsnee European-Tourspeler. Hij draagt poloshirts van het hippe merk Golfjunkie met de tekst rebel on the course. Wil de 24-jarige Amsterdammer de golfwereld opschudden? „Ik draag gewoon broeken en shirts die ik in het gewone leven ook zou dragen”, zegt Remkes. „Een rebel wil ik absoluut niet zijn. Maar ik houd niet van eenheidsworsten. Ik zal ook altijd eerlijk mijn mening geven als mij iets wordt gevraagd. Mediatraining om je anders voor te doen dan je bent vind ik vreselijk.”

Remkes is, zoals hij zelf zegt, „niet het prototype van een golfer”. Hij groeide op in de Jordaan. „Ik ben een jongen van de straat”, klinkt het in plat Amsterdams. Als amateur maakte hij deel uit van de nationale golfselecties. Nooit voelde hij zich op zijn gemak. „Dat was een kliekje keurige golfers van oude, besloten clubs als de Haagsche en Noordwijk. Die lui spreken toch een andere taal dan ik.”

Remkes stopte met school toen hij zestien was. Hij had verschillende baantjes, werkte anderhalf jaar in een callcenter. „Dat heeft mijn ogen wel geopend. Ik wilde mijn leven niet in een kantoor slijten. Daarom heb ik me op golf gestort. Ik woonde nog bij mijn moeder in huis. Zij had twee banen tegelijk om rond te komen. Ze heeft me waar mogelijk financieel ondersteund.”

De moeder van Remkes werkte onder meer op Spaarnwoude, de eerste openbare golfbaan in Nederland. Remkes leerde er golfen. „Op Spaarnwoude spelen ze golf met een Ajax shirt aan”, lacht Remkes. „Dat gaat mij te ver, ook al ben ik een fanatiek Ajaxsupporter.”

Januari 2007 werd Remkes professional. Hij hoopte vier jaar nodig te hebben om de European Tour te halen. „Ik loop dus twee jaar voor op schema”, zegt hij laconiek. „Ik werk er ongelooflijk hard voor en ik wil graag, ontzettend graag slagen als topgolfer. Misschien dat ik er gezien mijn achtergrond net iets meer voor doe dan veel anderen.”

Ondanks de drie overwinningen dit jaar op de Challenge Tour staan de sponsors niet in de rij. „Dat is me toch wel tegengevallen.” Dit jaar denkt Remkes op de European Tour 150.000 euro aan reis-, verblijf- en caddiekosten nodig te hebben om alle toernooien te kunnen spelen. „Ik heb een aantal sponsors, maar aan die 150.000 euro kom ik zeker niet. Ik moet prijzengeld verdienen, want anders kom ik later in het seizoen in de problemen.”

Remkes had het zich makkelijk kunnen maken door in te gaan op een aanbieding van Golf Team Holland, waar ook de Nederlandse European Tour spelers Joost Luiten, Inder van Weerelt en Wil Besseling deel van uitmaken. In ruil voor het afstaan van het prijzengeld betaalt Golf Team Holland alle onkosten en de spelers krijgen een vast maandsalaris. Remkes: „Golf Team Holland is aantrekkelijk want je hebt geen financiële zorgen. Toch blijf ik liever onafhankelijk. Eerder dit jaar was ik blut. Uitgerekend die week won ik in Schotland mijn eerste toernooi op de Challenge Tour. Ik ga van mijn eigen kracht uit. Tot op heden is dat goed uitgepakt.”

Remkes vliegt vandaag van Nelspruit naar Kaapstad voor het South African Open, het laatste toernooi van het jaar. „We spelen op een schitterende baan in Paarl, temidden van wijnvelden.”

Hij voelt zich bevoorrecht. „Deze week tijdens een safari stond ik opeens oog in oog met een olifant. Dat soort momenten vergeet ik nooit meer. Dankzij mijn passie voor golf kom ik op de mooiste plekken in de wereld. Je moet wel een beetje gek zijn om dit leven te leiden, want je bent altijd van huis en vaak alleen.”

Dan, met een twinkeling in zijn ogen: „Maar er staat zo veel moois tegenover dat ik dit leven wel een tijdje ga volhouden.”