AZ krijgt lof toegezwaaid van vriend en vijand

Groningen 0

AZ 2

Ruststand 0-1. 27. Mendes da Silva 0-1, 87. Ari 0-2. Scheidsrechter: Van Hulten. Toeschouwers: 20.016.

Zijn tweehonderdste overwinning in de eredivisie verdiende misschien niet de schoonheidsprijs, maar gaf hem wel heel veel voldoening. Louis van Gaal was verguld met de 2-0 zege van AZ bij FC Groningen. Hij zag zijn ploeg aan de bal zelfs nog beter voetballen dan tegen Ajax dat zondag met dezelfde cijfers werd verslagen. AZ krijgt met de week meer vertrouwen en wordt als collectief steeds sterker. De bewondering neemt toe bij vriend en vijand. Vorige week gaf Marco van Basten ruiterlijk toe dat AZ beter was geweest dan zijn Ajax.

Gisteravond hield Ron Jans een lofzang op AZ. Terwijl de trainer van FC Groningen anderhalf jaar geleden nog flink in de clinch lag met Van Gaal op persconferenties, was er nu sprake van bewondering. „AZ heeft hier heel veel respect afgedwongen”, aldus Jans. „Wij wilden bij wijze van uitzondering in plaats van twee met drie spitsen spelen, maar van die tactiek kwam helemaal niets terecht. De wilskracht en inzet waarmee wij veel teams in eigen stadion verslaan, verbleekte vandaag bij de kwaliteit van AZ.’’ En dan bijna beleefd: „Ik wil deze ploeg geen druk opleggen, maar dit is toch een serieuze kandidaat voor het kampioenschap.”

Ook technisch manager Henk Veldmate van FC Groningen stak de loftrompet over AZ. „Aan de rust die deze ploeg uitstraalt, kun je zien dat het team er heel goed voorstaat. Meestal worden onze tegenstanders nerveus als ze hier onder druk komen te staan, maar AZ gaf geen krimp.”

Van Gaal wil AZ nog geen titelkandidaat noemen. „Het kampioenschap wordt in mei beslist. Het is nu nog november. In die tussenliggende periode ben je van zoveel factoren afhankelijk. Blessures bijvoorbeeld kunnen altijd roet in het eten gooien.”

Maar ook zonder drie belangrijke basisspelers – en door de personele problemen met een man te weinig op de reservebank – controleerde AZ de wedstrijd voor rust op de helft van FC Groningen. En in de tweede helft, toen het team van Jans alle registers opentrok, dicteerde AZ het spel voor het eigen doel. Groningen mocht het initiatief nemen, maar kreeg nauwelijks kansen. Bij elke hoge bal voor het doel greep Sergio Romero overtuigend in. De Argentijnse keeper was superieur. Deze week verklaarde hij in een interview uit te zien naar de komst van bondscoach Diego Maradona naar Alkmaar. „Hij zal bij ons met open armen worden ontvangen”, zei Romero trots. Eerder had de sluitpost, die met het olympisch team goud behaalde in China, al een telefoontje gehad van Maradona. „Hij zei: ‘Je spreekt met Diego’. Ik dacht even dat het mijn broer was die ook zo heet. Maar toen ik zijn stem niet herkende drukte ik hem weg. Meteen belde hij me terug en zei weer ‘met Diego’. Op dat moment besefte ik pas dat ik Maradona aan de lijn had.”

Romero is een belangrijke pion geworden in het spelconcept van AZ. Tegen Ajax liet hij nog een paar steekjes vallen. Het spel van Groningen, gebaseerd op hoge ballen voor het doel bij spelhervattingen waarvoor een soort luchtmacht in stelling wordt gebracht, lag hem wel. Mede door dit belangrijke wapen had het team van Jans alle thuiswedstrijden dit seizoen gewonnen. In die zes duels maakte Groningen negentien doelpunten en kreeg het slechts één tegentreffer te incasseren.

Gisteravond kwam daar verandering in. Beide teams misten belangrijke spelers. Bij FC Groningen ontbrak Marcus Berg. De spits liep in de slotfase van het verloren duel met Willem II tegen een rode kaart aan. Berry Powel was zijn vervanger. AZ kon over twee spitsen niet beschikken. De in Antwerpen aan zijn knie geopereerde Moussa Dembélé komt dit kalenderjaar niet meer in actie. Maar Van Gaal had ook topscorer Mounir El Hamdaoui aan de kant gelaten. De Rotterdammer kampt eveneens met knieklachten en kreeg rust. Brett Holman kreeg nu de kans zich te etaleren als tweede spits. Diep in de punt van de aanval stond wederom Ari, hoewel Graziano Pellè ook weer fit is. De Braziliaan vertoefde vaak op een eiland, maar wordt steeds balvaster in zijn acties.

Bij Ari begon ook de aanval van het openingsdoelpunt. Uiteindelijk trok Stijn Schaars de bal voor het doel, waarna David Mendes da Silva inkopte. In de tweede helft liet AZ zijn tegenstander ploeteren. Maar in de slotfase besliste Ari de wedstrijd nadat een aantal counters door de ploeg van Van Gaal matig was uitgevoerd. Met een flitsend schot verraste de Braziliaan zijn landgenoot Da Silva. Van Gaal zei achteraf niet te weten dat hij nu een van de vijf best presterende coaches aller tijden is in de eredivisie. „Met dit soort statistieken houd ik me niet bezig”, verkondigde hij.