Warenhuizen 'Woolies' overleven crisis niet

De Britse warenhuisketen Woolworths, met 815 winkels in Groot-Brittannië en 30.000 werknemers, heeft gisteren uitstel van betaling aangevraagd. Daarmee lijkt na 99 jaar een eind te komen aan ‘Woolies’, zoals veel Britten het bedrijf liefkozend noemen.

Woolworths, dat zijn marktaandeel de laatste jaren sterk heeft zien teruglopen, heeft 385 miljoen pond (477 miljoen euro) aan schulden en onderhandelde al enige tijd over een overname. Banken bleken deze week geen nieuwe kredieten aan het bedrijf te willen verstrekken.

De ontwikkelingen raakten gisteren in een stroomversnelling. Op de Londense beurs werd de handel in aandelen van Woolworths ’s ochtends opgeschort. De koers daarvan was dit jaar al met 90 procent gedaald. Gisteravond besloot de directie surseance aan te vragen, omdat de overnameonderhandelingen onvoldoende perspectieven boden.

Als bewindvoerder is accountantsbureau Deloitte aangesteld. De winkels, die enigszins aan die van de HEMA doen denken, blijven overigens vooralsnog open. Het personeel zal nog tot eind dit jaar worden betaald.

Woolworths ontstond in de negentiende eeuw in de Verenigde Staten. In 1909 opende het eerste Britse filiaal in Liverpool zijn deuren. De zaken liepen zo goed dat de Britse tak in 1931 werd verzelfstandigd. Op het hoogtepunt in de jaren zeventig had het concern 1.144 winkels in het hele land.

De belangrijkste gegadigde voor een overname van Woolworths was Hilco, een onderneming die is gespecialiseerd in overname van noodlijdende bedrijven. Hilco had volgens berichten in de media het symbolische bedrag van 1 pond geboden voor de winkels, inclusief overname van een deel van de schulden. De directie hoopt dat Hilco en mogelijk ook anderen nog steeds bereid zijn een deel van Woolworths over te nemen.

De commerciële tak van de BBC, BBC Worldwide, verklaarde zich op de valreep bereid 100 miljoen pond te betalen voor het aandeel van Woolworths in 2entertain. Deze joint venture van de BBC en Woolworths geeft dvd’s van BBC-programma’s uit.