Gedreven pionierster

Medisch pionierster Florence Nightingale (Viking, €29,-) had het zo druk dat ze koningin Sophie voor de dichte deur liet staan, las Jessica Voeten in de nieuwe biografie van Mark Bostridge. ‘Bostridge duikt in de diepte van Florence Nightingale haar tijd en zet een fascinerend dubbelportret neer van de Vrouw en de Legende. Ze lopen parallel, maar stemmen zelden overeen. Die frictie typeert Florence. Ze was intelligent, leergierig en belezen. Ze studeerde liever mathematica dan piano en naaldkunst, sprak haar talen, maakte geweldige buitenlandse reizen, onder meer door Egypte, en ontwikkelde zich tot een diepgelovige en uiterst onafhankelijke geest. Een van terugkerende motieven in deze meeslepende biografie is de houding van de mannen met wie ze te maken krijgt en die ze ringeloorde. Ze adoreren haar om haar visie, vuren haar aan en onderwijl ontzeggen ze hun echtgenotes een werkzaam leven. Toch was Florence geen feministe – ze was een gedreven pionierster die in praktijk bracht wat ze voor ogen had. Bostridge is vooral haar gedachtegangen nagegaan. Hij had daartoe de krachtige stem tot zijn beschikking in haar publicaties, en vooral veertienduizend brieven.’