Davismania in Argentinië

Argentinië is na het wegvallen van de Spanjaard Rafael Nadal de titelfavoriet.

Juan Martin Del Potro is de nieuwe volksheld van de tennisgekke Argentijnen.

In 1996 trad de Davis-Cupploeg van Argentinië voor het eerst aan in Mar del Plata. De modale tennissers Javier Frana en Hernán Gumy moesten voor een handjevol toeschouwers in de provinciestad tegen de tennisdwerg Bahamas voorkomen dat het Zuid-Amerikaanse land naar de anonimiteit zou verdwijnen. Voor een dergelijk affiche werd de Buenos Aires Lawn Tennis Club – de gebruikelijke thuishaven van het Davis-Cupteam – als te chic beschouwd.

Twaalf jaar na dato is Mar del Plata de trotse stad waar de Argentijnen onder leiding van captain Alberto Mancini tegen Spanje voor het eerst de Davis Cup hopen te veroveren. De Buenos Aires Lawn Tennis Club liep de finale mis omdat de topspelers David Nalbandian en Juan Martin Del Potro de Spanjaarden liever binnen op een hardcourtbaan bestrijden. De bijna tienduizend plaatsen in het estadio Islas Malivinas (de Argentijnse benaming voor de Falklandeilanden) zijn al weken uitverkocht. Twintigduizend tennisfans kunnen de landenontmoeting op grote schermen buiten volgen.

Del Potro was ten tijde van de ontmoeting met de Bahamas in 1996 nog geen acht jaar oud. De anderen in de Argentijnse ploeg – Agustin Calleri, David Nalbandian en José Acasuso – waren destijds niet meer dan talentvolle tieners. De Davis Cup was niet bepaald de trofee die bij de Argentijnen het meest tot de verbeelding sprak. Nu willen de Argentijnse profs niets liever dan de ‘slaschaal’ veroveren als teken dat ze een echte tennisgrootmacht zijn geworden.

Het Argentijnse tennis heeft de voorbije decennia veel ups en downs gekend. Guillermo Vilas zette het land tussen 1973 en 1989 met 61 titels op de tenniskaart. Hij won onder meer één keer de US Open, twee keer de Australian Open en één keer Roland Garros. In 1980 won hij de wereldbeker. Een jaar later speelde hij met zijn landgenoot Clerc in de verloren finale van het Davis-Cuptoernooi tegen Amerika. In de jaren negentig hield Gabriela Sabatina de populariteit van tennis in Argentinië in stand.

Vanaf het jaar 2000 gaf een nieuwe generatie spelers, onder wie Nalbandian, Guillermo Coria, Gaston Gaudio, Guillermo Cañas, Juan Ignacio Chela en Mariano Puerta, een nieuwe glans. Hoogtepunt was de finale van Roland Garros in 2004 tussen Gaudio en Coria. Maar deze generatie zorgde ook voor dieptepunten. Toen Cañas in 2005 na Chela, Coria en Puerta de vierde grote tennisser op rij was die geschorst werd voor doping, werden de Argentijnen gezien als ‘de gebruikers’ van het profcircuit. Toen Nalbandian ook nog een vormcrisis kreeg, leek het Argentijnse tennis een forse stap terug te moeten doen.

In de aanloop naar de derde Davis-Cupfinale in de geschiedenis van Argentinië, leek de formatie van Mancini net als in 1981 in de VS en in 2006 in Rusland de grote underdog tegen het Spanje van Rafael Nadal. Maar vanaf het moment dat de huidige nummer één van de wereld zich op 10 november met een knieblessure terugtrok, zijn de Argentijnen plots de grote titelfavoriet. De Argentijnse tennisfans zullen alles doen om de Spanjaarden David Ferrer, Fernando Verdasco, Feliciano Lopez en Marcel Granollers uit hun spel te halen. Twee dagen nadat Diego Maradona zijn debuut maakte als bondcoach van de Argentijnse voetbalploeg is Argentinië in de ban van Davismania.

De twintigjarige Del Potro is de verrassende kopman en de nieuwe held van Argentinië. De lange slungelachtige speler maakte dit jaar een sensationele opmars en begint vandaag als de nummer negen van de wereld aan het belangrijkste duel van zijn loopbaan. Ondanks een hardnekkige teenblessure heeft Delpo geen moment overwogen zich terug te trekken. Hij zal met een verdovende spuit spelen en pas na de finale volgt een eventuele operatie.

Del Potro is zich ervan bewust dat de druk om te presteren voor eigen publiek enorm is. „Natuurlijk is dit een droom voor ons allemaal. Het is goed mogelijk dat er zenuwen zullen opspelen. Daar moeten we dan zo goed mogelijk mee omgaan”, stelde Del Potro deze week in de stad waar een Argentijnse ploeg met Frana en Gumy twaalf jaar geleden met 4-1 van de Bahamas won.

Meer over het tennistoernooi op www.daviscup.com