Dineren in tijden van economische malaise

Dineren bij Le Défi in Brabant: net buiten de Top-100 maar wel ‘Bijzonder Lekker’, aldus de restaurantgids.

Contrastrijke smaken. En voor net iets minder geld.

Rekening restaurant Le Défi

Nu het vet op de botten van de economie steeds minder wordt, past ook de restaurantbezoeker zijn eetgewoonten aan. Het lijkt erop dat hij niet zozeer minder vaak uit eten gaat, maar wel minder chic (lees: minder duur).

Toen de restaurantgids Lekker vorige week uitkwam trok dan ook de ‘Op de drempel van de Top-100’ de aandacht. Op deze lijst staan negentien restaurants waar je wel bijzonder lekker kunt eten, maar dan voor net iets minder. We kwamen uit bij een nieuwkomer en de enige Brabander op de lijst: Le Défi in Sprang-Capelle, vlakbij Waalwijk. In de anderhalf jaar dat het restaurant bestaat, is de keuken al meermalen geroemd om zijn contrastrijke smaken.

Eerst de cijfers. „De sombere economische stemming zie je nu vooral terug in de horeca”, zegt econoom Michiel Vergeer van het Centraal Bureau voor de Statistiek (CBS), dat vandaag omzetcijfers van de horeca in het derde kwartaal van 2008 bekendmaakt. Eerder, dus bij het schrijven van dit artikel, kon Vergeer nog geen precieze getallen noemen, maar de trend is duidelijk. „Het was een slecht voorjaar en een slechte zomer en het derde kwartaal maakt dat zeker niet goed. De omzet in de horeca blijft gelijk, maar de prijzen zijn gestegen, dus uiteindelijk zie je een achteruitgang.”

Waar ligt dat dan aan? Volgens Vergeer komt dit vooral door een daling van het consumentenvertrouwen, en bijvoorbeeld veel minder door het rookverbod.

Cijfers bij het Bedrijfschap Horeca en Catering laten zien dat Nederlanders meer restaurants bezoeken (42 procent bezocht in de derde kwartaal van 2008 een restaurant, tegen 36 procent in 2005), terwijl de uitgaven daalden (per restaurant is in het derde kwartaal 2008 gemiddeld 17,90 euro uitgegeven, tegen 19,60 euro in 2005). Geen schokkende resultaten, maar het kan zijn dat de verschillen over een paar maanden pas goed te zien zijn, aldus het Bedrijfsschap.

En dan het restaurant. Le Défi is gevestigd in een verbouwde boerderij en ligt in de schaduw van de kerk in Sprang-Capelle. Binnen is het restaurant met 46 stoelen ruim opgezet. Het heeft een rustige uitstraling met veel roodtinten: in de vloerbedekking, de schilderijen en de stoelen. In het midden een tafel om de wijnen te decanteren. De stoelen zitten lekker, het personeel is voorkomend en de tafels zijn strak gedekt. De exclusiviteit zit ’m dan ook niet niet in de aankleding – type: chique eten in de provincie – maar in de smaakcombinaties die eigenaar en chef-kok Edwin Loos op tafel weet te zetten.

Hoewel Loos het vooral jammer vindt dat hij de Top-100 niet haalde („het voelt toch een beetje als de vierde plaats, naast het podium”), is het voor ons juist een aanbeveling. Kostenbesparend is het zeker, maar dan alleen wanneer je het vergelijkt met de top. Een driegangenmenu kost bij Le Défi 36 euro, tegenover 120 euro voor vier gangen bij Oud Sluis (de nummer 1 van de Lekker) en bij De Librije (nummer 2). Bij de nummer 3, Beluga, betaal je 85 euro voor een driegangendiner.

Edwin Loos staat bekend om zijn creatieve keuken met intensieve smaaktechnieken. Structuur, kleur en geur daar gaat het om, dus hij experimenteert lustig met krokantjes, gelei en schuimpjes. Of zoals de Lekkergids schrijft: ‘Hij werkt met contrastrijke smaken, zoals het zure van limoen en het pittige van peper. Smaakuitdagingen, noemt hij dat zelf. Wij noemen het Bijzonder Lekker.’

Culinaire verrassingen die eigenlijk niet verklapt moeten worden. Nou ja, een klein beetje mag vast wel. Naast de diverse amuses – waaronder een reageerbuisje met een soepje van langoustines, op de bodem een klein laagje chocolade en bovenop een luchtige schuim – zag het vijfgangen verrassingsmenu van vis dat wij bestelden, er als volgt uit. Gang 1: Platgeslagen langoustine met aardappel omwikkeld en gefrituurd, met peer en varkenshielcroutons. Gang 2: Kingkrab, warm en koud, met mierikswortel en een ravioli gevuld met langoustine. Gang 3: Coquilles met eendensaus, artisjok, artisjokcrème en honing. Gang 4: Grietfilet met spruitjes, schorseneren en pastinaak. Gang 5: Cacaotaartje, een bolletje ijs van amarene kersen en een strookje marsepein.

Mmm. Aan Edwin Loos de uitdaging (niet voor niets le défi in ‘t Frans) om zijn keuken verder te verfijnen en zo toe te treden tot de Top-100. Wij konden maar twee minpuntjes vinden. We vroegen om het vismenu en kregen er ook vleesdingetjes bij, zoals de varkenscroutons. En bij het afscheid was het personeel uit het oog verdwenen en moesten we zelf onze jassen aandoen.

Restaurant Le Défi, Kerkstraat 63 Sprang-Capelle, www.ledefi.nl. Naast Le Défi, staan nog 18 andere restaurants in de ‘net niet’-lijst. Bekijk de volledige Lekkerlijst op: www.lekker.nl.