'Niet langer meer een winkel voor boekmollen'

„Je moet de passie voor boeken laten zien.” Dat is de nieuwe strategie van De Slegte.

Met restyling van de winkel moet het tij gekeerd worden.

Het merk was sleets geworden, werd vergeleken met melk in glazen flessen. Zaterdag opende boekhandel De Slegte, verkoper van ramsj, tweedehands en antiquarische boeken, in Den Haag zijn eerste vestiging nieuwe stijl – met een signeersessie van schrijver Bart Chabot, die eerder dit jaar tot ‘koning van de ramsj’ werd gekroond.

Op vrijdagavond vierden management en vrienden van De Slegte de nieuwe huisstijl. De kleuren blauw en geel blijken „verdiept” tot paars en goudgeel. Niet langer is De Slegte het vertrouwde, stoffige boekendoolhof tussen linoleum en tl-buizen – John de Slegte (1927-2004) was volgens een bedrijfsveteraan geobsedeerd door tl-buizen. De Slegte nieuwe stijl lijkt haast een gewone boekenwinkel, met een overzichtelijk grondplan en duidelijke zichtlijnen. Ramsjpartijen en tweedehands boeken zijn niet meer gescheiden, maar samengevoegd. Door alle boekenkasten loopt een ‘paarse band’ waar verse aanwinsten worden uitgestald.

De inkoop van boeken, vroeger in een uithoek, is nu het hart van de winkel. Daar wordt gekocht, geprijsd en direct in de schappen gezet. Algemeen directeur Ron Mulders (48): „Vers uit de oven. We kopen jaarlijks zo’n drie miljoen boeken in. Den Haag koopt er tussen de 100.000 en 200.000. De Slegte draait om passie voor boeken. Dat moet je laten zien, als in een moderne bakkerij of ambachtelijke slager.” Hij pakt een boek van een stapel, snuift eraan. „We geloven in het winkelidee. Een boek moet je voelen, doorbladeren, ruiken.”

De Slegte, met 27 vestigingen in Nederland en België, heeft een zware periode achter de rug. Of achter de rug, „veel vlees zit er nog niet aan de botten,” erkent Mulders. Hij werd in 2007 als crisismanager in huis gehaald om het op de rand van de afgrond wankelende familiebedrijf te redden. Jan Bernard de Slegte, de derde telg in een geslacht van boekhandelaars die in 1994 zijn vader uitkocht, had een onstuimige expansiestrategie ingezet. Hij liet een centraal magazijn in Lelystad bouwen en ontwikkelde een webshop, kocht concurrent de Witte Boekenmarkt en opende vestigingen in provinciesteden. Maar veel van die nieuwe activiteiten bleken onrendabel terwijl de omzet over de hele linie kromp. Twee jaar geleden boekte De Slegte 0,8 miljoen euro verlies.

Inmiddels is de eerste ronde van de sanering afgerond. De Witte Boekenmarkt is van de hand gedaan, onrendabele vestingen sloten, de nettowinst bedroeg in het boekjaar 2007-2008 1,2 miljoen euro op een omzet van 28 miljoen. Maar het aantal klanten blijft dalen. Mulders wil alle vestigingen restylen, al is het gezien de krappe geldmarkt niet helder in welk tempo. Een op de drie klanten bezoekt De Slegte eens per maand, een op de zeven eens per week. Het gaat veelal om snuffelaars die zonder vooropgezet plan binnenlopen, maar minder tijd hebben dan vroeger. Mulders: „De Slegte was een winkel voor boekenmollen, met een rommelige indeling en stapels boeken op de grond. Dat stelt men niet meer op prijs.” Projectleider Jurgen Looijenstijn vermoedt dat hij in maart weet of de restyling werkt. „In december is het altijd druk, daarna zullen we zien of de klanten terugkomen.”

De levendige handel in tweedehands boeken op internet ziet hij niet als een bedreiging, dat zijn vooral mensen die gericht een boek zoeken. „Het is gerommel in de marge. In de toekomst wellicht interessant, maar we weten nog niet precies hoe.” Want het is niet gemakkelijk om de permanente boekenstroom te kanaliseren tussen de schappen en internet.”

Adressen en meer informatie op www.deslegte.com