'Double Dutch' in Milwaukee

Voor het eerst spelen twee Nederlandse basketballers bij dezelfde club in de NBA. Francisco Elson lijkt de concurrentiestrijd te winnen van Dan Gadzuric.

Het aantal Nederlandse basketballers dat in de Amerikaanse profcompetitie NBA heeft gespeeld, is op twee handen te tellen. Vanaf het debuut van Henry G. ‘Hank’ Beenders in de jaren veertig duurde het tot de jaren negentig voordat twee van hen – Rik Smits en Geert Hammink – tegelijkertijd een contract hadden in de Verenigde Staten. Dit NBA-seizoen, dat twee weken geleden is begonnen, spelen voor het eerst twee Nederlanders bij dezelfde club. Francisco Elson en Dan Gadzuric zijn zelfs concurrenten bij Milwaukee Bucks.

De twee centers bereikten allebei de belangrijkste competitie ter wereld via het college basketbal in Californië. Elson (32), geboren Rotterdammer van Surinaamse afkomst, speelde voor de oudste campus van de Golden State, in Berkeley (UCB). Gadzuric (30), geboren Hagenaar met een Servische moeder en een vader uit Saint Vincent en de Grenadines, had een studiebeurs bij een van de meest gerenommeerde universiteiten van het land, in Los Angeles (UCLA).

Het 2,11 meter lange natuurtalent Gadzuric volgde voor zijn eigen ontwikkeling relatief lang het basketbalprogramma van UCLA. Ook basketbalgrootheden als Kareem Abdul-Jabbar, Bill Walton en Reggie Miller droegen ooit het shirt van de Bruins, de naam van alle sportploegen van de campus. Gadzuric werd in 2002 bij de jaarlijkse talentenselectie van de NBA gekozen door Milwaukee Bucks, waar hij nu aan zijn zevende seizoen bezig is. Alleen de Amerikaanse guard Michael Redd speelt langer bij de club. Gadzuric twijfelde voor een loopbaan als international tussen Servië en Montenegro en Nederland, maar speelde nog voor geen van beide landen.

De 2,13 meter lange laatbloeier Elson belandde in 1999 in de NBA bij Denver Nuggets, dat hem eerst liet rijpen bij clubs in Barcelona, Valencia en Sevilla. Van 2003 tot en met 2006 speelde hij bij de Nuggets, tot zijn overstap naar San Antonio Spurs. Met de ploeg uit Texas won invaller Elson als eerste Nederlander de NBA-titel. Met de kampioensring op zak werd hij onverwachts betrokken bij een spelersruil met Seattle SuperSonics. In september speelde Elson voor het tweede seizoen op rij een serie interlands met de Nederlandse ploeg, waarna hij in Milwaukee Bucks een nieuwe werkgever vond.

De club uit de staat Wisconsin beleefde zijn glorietijd in de jaren zeventig, toen de ploeg de enige NBA-titel behaalde en twee keer kampioen werd van het oostelijke competitiegedeelte. De afgelopen decennia vervulden de Bucks echter een bescheiden rol in de profcompetitie en kon de ploeg zelden een rol van betekenis spelen in de play-offs. Met de nieuwe coach Scott Skiles, die de afgelopen seizoenen in dienst was van zesvoudig NBA-kampioen Chicago Bulls, behaalde Milwaukee vijf overwinningen en zes nederlagen.

Voor het seizoen suggereerden fans van Milwaukee Bucks dat hun club T-shirts met de opdruk ‘Double Dutch’ moest uitreiken bij thuiswedstrijden in het Bradley Center. Maar Skiles heeft geen hoofdrol in gedachten voor de twee Nederlanders, beiden in de herfst van hun loopbaan. Elson was de laatste wedstrijden vooral invaller, Gadzuric mocht enkele keren niet eens op de reservebank plaatsnemen. De Rotterdammer lijkt de vaste vervanger te worden van de Australische sterspeler Andrew Bogut, waardoor de Hagenaar vroeg in het seizoen overbodig zou zijn.

Gadzuric werd door lokale media omschreven als een basketballer die hoge scores afwisselt met teleurstellend spel. Zijn huidige contract – 36 miljoen dollar voor zes seizoenen – draagt bij aan zijn status van overbetaalde vedette. Nieuwkomer Elson – 3 miljoen dollar voor twee seizoenen – werd geprezen om zijn atletisch vermogen en fitheid.

Skiles liet zich in de voorbereiding in bedekte termen uit over de tweestrijd om de rol van reserve achter Bogut. „Ik vind dat beide spelers het goed hebben gedaan”, zei de coach. „Nu is het aan mij de beslissing te maken wie meer minuten gaat spelen. Dan heeft gedaan wat ik van hem vroeg. Hij heeft inzet getoond, rebounds gescoord en goed verdedigd. Voor Francisco geldt hetzelfde. Het wordt nog jongleren voor de definitieve keuze.”

De fans van Milwaukee Bucks kozen op websites overwegend voor de nieuwste Nederlander. „Elson heeft handen aan zijn armen hangen, Gadzuric niet”, stelt een van hen onomwonden. „Game, set, match.”