Eerste dochters

Iedereen praat over de slag om de schoolkeuze voor Sasha en Malia.

Laag-bij-de-grondse wetenswaardigheden moeten we in de aanloop naar de historische inauguratie vooral niet uit de weg gaan. Iedereen lijkt te willen meedelen te hebben gehuild. En weinig kalmeert zo grondig als het prozaïsche detail.

Daarom nu uitvoerig terug naar wat hier vorige week al kort langs kwam: de slag om de schoolkeuze voor Obama’s dochters Malia en Sasha.

Niet voor niets heeft het tijdschrift The Atlantic deze week een verhaal over deze „brute sport”, die „direct appelleert aan de meedogenloze strebers die de vermogende gebieden van upper noordwest DC bevolken”. Ze bedoelen mijn omgeving. En ja. Iedereen praat erover. Geen ander onderwerp illustreert op het moment beter hoe sociaal Washington zich herschikt in afwachting van de nieuwe president.

Zelfs op de oergezellige, maar enigszins sjofele openbare school van mijn kinderen hopen ze op een wonder. Dit heeft te maken met een eerdere samenloop van werkelijkheid en fictie: deze school, een sfeervol oud gebouw van rode baksteen, vormde twee jaar geleden het decor voor opnames voor de televisieserie The West Wing over het Witte Huis. De latino president Matt Santos uit The West Wing is volgens de makers gebaseerd op Obama. Matt Santos koos in de serie een openbare school voor zijn kind en de producers van The West Wing gebruikten onze school als locatie. „Als Malia en Sasha Obama bij ons willen komen”, zeggen ze nu hoopvol in het volgepropte schoolkantoortje, „dan maken we hier zó ruimte vrij voor de secret service!”

Maar bij de schoolkeuze voor de Eerste Dochters komen andere krachten los dan wild enthousiasme. Als een nieuwe regering in Washington een aardverschuiving op gang brengt, dan begint de grond het eerst te schudden rond de beste particuliere scholen. Alles hangt met alles samen en dit zijn de machtsbastions van de invloedrijkste ouders van de stad. Hier vult een ambitieuze Washingtonian zijn rolodex. Hier ga je, nog redelijk onbekend, ook in de ouderraad om te netwerken, zoals Madeleine Albright ooit deed. Of naar het schoolballet om de Clintons te ontmoeten. Van de schoolkeuze voor Malia en Sasha kan veel afhangen.

Dat begrijpt ook de hier al eens beschreven society-tijgerin Beth Dozoretz. Beth Dozoretz is niet erg geliefd, omdat ze te veel pronkt met haar vriendschap met Bill en Hillary Clinton. Ook haar gewoonte om tijdschriften te bellen met het verzoek haar op hun ‘A-lijst’ te plaatsen, valt niet overal in goede aarde. Beth Dozoretz organiseerde de afgelopen maanden zoveel fundraisers bij haar thuis voor de Democratische partij, dat haar buren nijdig parkeervakken begonnen te barricaderen om de door Beth ingehuurde valet parking dwars te zitten.

Beth Dozoretz heeft een dochter, Melanne , genoemd naar de voormalige stafchef in het Witte Huis van Hillary Clinton – ja, die dingen doén mensen. Melanne is tien jaar oud, net als Malia Obama. The Atlantic beschrijft hoe Beth Dozoretz onlangs dineerde met Michelle Obama tijdens een fundraiser en hoe ze daar de toekomstige First Lady een handgeschreven „briefje van Melanne” overhandigde. Het meisje had gedienstig opgeschreven dat zij reuze hoopte dat de Obama’s hun dochters naar haar school, Sidwell Friends, zouden sturen, bevestigt haar vader.

Toen een kind van Clinton-strateeg Mark Penn een paar jaar geleden werd geweigerd op Sidwell, vroeg hij Bill Clinton voor hem te lobbyen – met succes. Chelsea Clinton ging er ook naar school, zoals veel kinderen van vooraanstaande Democraten. Sidwell heet dus een Clintonschool. Nog maar heel kort geleden was het hier sociaal vrijwel onmogelijk om vooraanstaand Democraat te zijn en géén Clintonfan.

Voor wie wat afstand tot de Clintons inmiddels op prijs stelt, lijkt de National Cathedral School, waar de dochters van Al Gore zaten, een kanshebber. Iemand die er werkt vertelde een maand of twee geleden dat de school in juichstemming was, omdat Michelle Obama er informatie had opgevraagd.

Ook Maret is genoemd, de school in mijn straat waar de kinderen van Obama’s veiligheidsadviseur Susan Rice zitten. Toen de Obama’s maandagmiddag het Witte Huis bezochten, stonden voor Maret al televisiecamera’s klaar in de hoop dat de First Lady-elect daarna zou langskomen.

Georgetown Day School heeft de beste kansen. De progressieve school was in 1945 één van de eerste niet-gesegregeerde scholen van Washington. De leerlingen noemen docenten bij de voornaam en community service is opgenomen in het lesprogramma. Ook de ouders van Georgetown Day-leerlingen kunnen van doorslaggevende betekenis zijn: Eric Holder, die Obama’s zoektocht naar een vicepresident leidde. Ron Klein, genoemd als stafchef van Joe Biden. En vooral Lawrence Summers, volgens velen de beste kandidaat om Obama’s minister van Financiën te worden.

Alles hangt met alles samen, is hier altijd de redenering. Dus voor je het weet heeft de schoolkeuze van Malia en Sasha ook al betekenis voor de economie.