Casinokapitalisme lijdt onder crisis

Het exploiteren van ondeugden brengt niet meer zo veel geld op als vroeger. De mondiale groeivertraging is wreed geweest voor Macau en Las Vegas, ’s werelds grootste gokcentra. Nu de inkomsten uit het gokken teruglopen en de bouw van nieuwe gokpaleizen en hotels stilligt, vrezen de mondiale vermaaksconcerns een toekomst waarin namaaksfinxen zullen verstoffen en binnendeurs gelegen grachten dreigen op te drogen. Er is geen snelle remedie voorhanden, maar het Chinese casinokapitaal heeft wellicht de beste kaarten in handen.

Vegas en Macau delen meer dan louter voorliefde voor neonlichten en dikke buiken. Beide centra zijn afhankelijk van mensen die met geld willen smijten en normaliter grote bedragen inzetten. Hun aantal daalt echter snel. De bruto-inkomsten uit het gokken in Macau zijn tussen het tweede en derde kwartaal met 10 procent afgenomen. De staat Nevada, waarin Las Vegas ligt, berichtte dat de inkomsten uit het gokken in september voor de negende achtereenvolgende maand zijn gedaald.

Krap bij kas zittende vastgoedtycoons zetten in beide steden projecten in de koelkast. Las Vegas Sands heeft de volgende fase van zijn ontwikkelingsproject in Macau opgeschort. MGM Mirage en Boyd Gaming hebben beide moeite om projecten op de Las Vegas Strip te financieren.

De vooruitzichten voor Las Vegas en Macau lopen echter uiteen. De problemen van Las Vegas lijken het rechtstreekse gevolg van een economische inzinking. De Amerikaanse plaats lijkt er extra hard door te zijn getroffen, omdat een stijgend deel van de omzet afkomstig is van conjunctuurgevoelige activiteiten als conferenties en presentaties. In Macau gaat het nog steeds om het echte gokken.

Bovendien lijken bij Macau tevens politieke overwegingen in het spel. Na de keldering met tweederde van de Chinese beurs hebben de geldsmijters natuurlijk niet meer zo veel geld op zak. Maar de Chinese regering heeft het aantal bezoekjes van Chinezen van het vasteland aan Macau ook aan banden gelegd. Inwoners van de naburige provincie Guangdong mogen nu nog maar één keer per twee maanden komen – terwijl het binnenglippen op een visum uit Hongkong verleden tijd is.

Dat betekent dat een groot deel van de groeivertraging van Macau kunstmatig is. Door het visa-regime te versoepelen of de gokbelasting te verlagen – die met 39 procent een van de hoogste ter wereld blijft – kunnen de regeringen van China en Macau nog van koers veranderen. Nu werkloze bouwvakkers met duizenden naar het Chinese vasteland terugkeren, lijkt dat steeds waarschijnlijker.

John Foley

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com