Reuzenplaneten bij sterren

Twee groepen astronomen hebben de eerste opnamen van planeten bij andere sterren gemaakt, zo werd gisteren in Science bekendgemaakt. De ene groep, onder leiding van de Canadees Christian Marois, fotografeerde drie planeten bij HR 8799, een heel jonge ster op een afstand van 128 lichtjaar van de aarde. De andere groep, onder leiding van de Amerikaan Paul Kalas, verschalkte een planeet bij Fomalhaut, een eveneens heel jonge ster op een afstand van 25 lichtjaar.

Het gaat in alle gevallen om planeten die (veel) zwaarder zijn dan Jupiter en uit gas bestaan. Ze hebben meer gemeen met onvolgroeide sterren dan met planeten als de aarde en Mars.

De drie planeten bij HR 8799 werden ontdekt op opnamen van de Keck- en Geminitelescopen op Hawaii. Ze beschrijven hun baan in respectievelijk 100, 190 en 460 jaar, terwijl de buitenste twee maal zo ver van de ster staat als Neptunus van de zon. Het drietal is een opgeschaalde versie van het trio Saturnus, Uranus en Neptunus. De reuzenplaneet bij Fomalhaut werd ontdekt bij opnamen van de Hubble Space Telescope. Hij beschrijft zijn baan in 870 jaar op een afstand die vier maal zo groot is als die van Neptunus tot de zon.

‘Kandidaat planeten’: morgen in de bijlage Wetenschap, pagina 11