Geen gaarkeuken voor geitenwollensokkentypes

Bij restaurant Blend in Tilburg werken vluchtelingen om horeca-ervaring op te doen.

Een goed initiatief met een kruidige keuken. Alleen die ‘badkamer’, wat doet die daar?

Die blonde serveerster? Oer-Hollands, daarover bestaat geen twijfel. En die donkerharige, zou die dan toevallig uit Iran komen? Of uit Afghanistan?

Het Tilburgse restaurant Blend wordt draaiende gehouden door vluchtelingen, hebben we op internet gelezen. Maar als de donkerharige serveerster over een vloeiende Brabantse tongval blijkt te beschikken, vragen we ons af waar de vluchtelingen zijn. Al snel weten we hoe het zit: de vluchtelingen die vanavond in de bediening zouden werken zijn ziek.

Blend ligt aan de Spoorlaan, een drukke weg die voor het Centraal Station van Tilburg langs loopt. De inrichting is rustig en stijlvol. Veel hout, spotjes in het plafond en leuke kunstwerkjes op de tafels. Voor de bar hangt een prachtige grote lamp van in elkaar gevlochten staaldraden. Eters kunnen vanachter een donkerhouten balustrade op de bovenverdieping naar beneden kijken.

Alleen de ‘badkamer’, meteen na de grote glazen entree, roept vragen op. Onze serveerster legt uit dat in veel culturen, met name Oosterse, het gewoonte is voor het eten de handen af te spoelen. Blend wilde bij de entree een sober teiltje neerzetten met een kommetje ernaast, helemaal in Oosterse stijl. Daar dacht de binnenhuisarchitect die met het idee aan de slag ging echter nét iets anders over: die ontwierp een hypermoderne badkamer. Niks sober, niks teiltje – twee wasbakken met glimmende kranen erboven en strakke lichte tegeltjes tegen de wand.

Blend is ruim twee maanden geleden geopend op initiatief van de Stichting Nieuwkomers en Vluchtelingenwerk. Het doel is dat vluchtelingen die er werken een erkend horecadiploma halen en genoeg praktijkervaring opdoen om te kunnen doorstromen naar een andere horecabaan. Op die manier maken zij weer plaats voor een nieuwe lichting.

Gelukkig staat het concept uitgelegd in het voorwoord van de menukaart. Een argeloze, hongerige voorbijganger die binnenstapt zou er anders waarschijnlijk niets van merken. Dat zegt ook iets over de uitstraling van Blend; het is absoluut geen gaarkeuken waar alleen geitenwollensokkentypes op afkomen.

De menukaart met witte A4’tjes in een simpele plastic map steekt wat bleekjes af bij de stijlvolle inrichting, maar staat vol met veelbelovende gerechten uit Afrika en het Midden-Oosten. Per gang zijn er slechts drie of vijf keuzemogelijkheden, maar dat blijkt al lastig genoeg. Uiteindelijk gaat mijn tafelgenoot voor het ‘Best of Blend’ driegangenmenu (32,50 euro – er is ook een viergangenmenu voor 37,50 euro). Ik kies à la carte.

Het brood dat we gratis vooraf krijgen komt met een mengsel van groene kruiden dat iets wegheeft van pesto, en een Griekse knoflookdip. Het smaakt heerlijk, net als de Spaanse rode wijn die we hebben besteld (19,50 euro per fles).

Het voorgerecht van mijn tafelgenoot is sambusa uit Burundi: twee triangels gevuld met rundergehakt en kruiden op een bedje van komkommerrasp met frisse yoghurtdressing. Een succes. Ook mijn Afghaanse gehaktspiesje is binnen een mum van tijd van het bord verdwenen, en niet alleen omdat het een keurig afgemeten voorgerechtje is. De hoofdgerechten, een tournedos en een vegetarische groentespies, zien er mooi uit en smaken goed. De gekruide rijst die erbij geserveerd wordt ziet er wat grauw uit, maar is verrassend lekker van smaak. Ieder gerecht is een explosie van kruiden, en daar moet je van houden.

De porties bij Blend zijn precies goed – niet te groot, niet te klein – dus als ik na het hoofdgerecht nog niet bomvol zit, besluit ik een chocoladedessert te bestellen: twee smalle puntjes chocoladetaart met ijs van macadamianoten. Perfect om mee af te sluiten. Ook het nagerecht van mijn tafelgenoot, mangobavarois met ananassaus en vanille-ijs, is heerlijk.

Als we, inmiddels toch met volle buik, tevreden naar huis slenteren merken we dat het enthousiaste gebruik van kruiden door de kok ervoor heeft gezorgd dat we behoorlijk uit onze mond rieken.

Breng als je in de buurt bent zeker een bezoekje aan Blend. Maar misschien niet op een eerste afspraakje.