De ruggengraat van het genie

Mitch Mitchell, al op zijn vijftiende actief als professioneel muzikant, was altijd meer dan een dienende drummer. Hij stuwde Jimi Hendrix naar fenomenale hoogten.

Zelf heeft hij het nooit willen bevestigen, maar het hardnekkige verhaal bleef de ronde doen dat Mitch Mitchell door het lot werd aangewezen om drummer te worden van de Jimi Hendrix Experience.

Toen Hendrix in 1966 in Londen arriveerde met zijn gitaar en de kleren aan zijn lijf als enige bezit, werden kosten noch moeite gespaard om de juiste muzikanten voor hem te vinden. Na dagenlange audities was bassist Noel Redding snel gevonden, maar twijfelde Hendrix tussen de negentienjarige Mitchell en de iets oudere Ainsley Dunbar.

Omdat ze niet veel voor elkaar onder deden, zouden Hendrix en zijn manager Chas Chandler met een muntje gegooid hebben om te bepalen wie de gelukkige was. Mitchell kon meteen mee op tournee door Frankrijk, in het voorprogramma van de vroege Hendrix-fan Johnny Halliday.

John ‘Mitch’ Mitchell werd geboren in de Londense wijk Ealing en toonde al op jonge leeftijd talent voor het artiestenvak. Als twaalfjarige acteerde hij in een BBC-jeugdserie en op zijn vijftiende werd hij professioneel drummer. Ervaring deed hij op bij The Riot Squad en Georgie Fame & the Blue Flames.

Hendrix, die altijd heeft ontkend dat er kop of munt werd gegooid bij de audities, verkoos Mitchell om zijn losse, creatieve spel met duidelijke jazzinvloeden. Mitch Mitchell was altijd meer dan een dienende drummer en stuwde Hendrix tot grote hoogten.

Mitchell deed mee op de drie studioalbums die tijdens het leven van Jimi Hendrix verschenen – Are You Experienced? (1967), Axis: Bold as Love (1967) en Electric Ladyland (1968) – en droeg in belangrijke mate bij aan het postuum voltooide The Cry Of Love (1971). Live en in de studio was hij een pionier van de jazzfusion, een samensmelting van rock en jazz waarbij de drums behalve als ritmische basis ook als solo-instrument fungeren. Tijdens het Woodstockfestival in 1969 improviseerde Mitchell een drumpartij bij Hendrix’ versie van het Amerikaanse volkslied The Star Spangled Banner, om de eenvoudige reden dat hij zijn handen warm wilde houden. Het heftige ritme en de vervormde gitaartonen werden door de hippiegeneratie opgevat als een protest tegen de oorlog in Vietnam.

Mitchells stem is te horen in het openingsnummer van het album Axis: Bold As Love waarin hij als nieuwslezer verslag doet van een buitenaardse verschijning.

Zijn drumstijl beïnvloedde velen en werd door niemand geëvenaard. Na Hendrix’ dood in 1970 speelde hij met Jack Bruce, Jeff Beck en zijn eigen band Ramatam, maar nooit meer met de impact die hij als Experience-lid had.

Mitchell, die woensdag dood werd gevonden op zijn hotelkamer in Portland, vlak na het laatste optreden van een tournee met de tribute-band Experience Hendrix, werd 61 jaar. Mitch Mtichell stierf in het harnas, altijd bezig om de nagedachtenis aan Jimi Hendrix te eren met livemuziek en verhalen, opgetekend in zijn boek The Hendrix Experience,dat bijna twintig jaar geleden verscheen.

Beelden van Mitch Mitchell op nrc.nl/kunst