Henin, de laatste échte nr. 1

Tennisster Venus Williams won gisteren de Masters.

Het officieuze WK is de afsluiting van een turbulent seizoen met vijf verschillende nummers één.

Wie is Vera Zvonareva? De Russische tennisster, die gisteren de finale van de WTA Masters van Venus Williams verloor (6-7, 6-0 en 6-2), was dé verrassing bij het eindejaarstoernooi voor de beste acht speelsters van de wereld. Zvonareva werd dankzij een blessure van landgenote Maria Sjarapova als laatste toegevoegd aan het deelnemersveld. Maar na haar zege op Elena Dementjeva, Jelena Jankovic, Svetlana Koeznetsova en Ana Ivanovic weet zij alle schijnwerpers op zich gericht.

De ontknoping van het eindejaarstoernooi is exemplarisch voor de ontwikkelingen in het internationale vrouwentennis. Want stond vorig jaar nog vast wie de grote kanshebber was voor de titel – Justine Henin – dit jaar durfde vrijwel niemand zijn geld op ranglijstaanvoerster Jankovic te zetten. De Servische worstelde de afgelopen maanden met blessures en maakte in Doha geen sterke indruk. Weliswaar sluit Jankovic het jaar af als nummer één van de wereld en gaat zij naar eigen zeggen met een tevreden gevoel op vakantie, maar het moet de Servische niet lekker zitten dat zij geen enkel groot evenement op haar naam wist te schrijven.

Sinds het afscheid van Henin in mei stonden liefst vier speelsters even op nummer één: Ivanovic, Sjarapova, Serena Williams en Jankovic. Geen van hen wist de positie lang te behouden; stuk voor stuk hebben de speelsters een turbulent seizoen achter de rug. Wonnen zij de ene week een toernooi, dan werden ze de week er op in de eerste ronde uitgeschakeld. Hun prestatiecurven zouden dezer dagen op Wall Street niet misstaan.

Ivanovic, die het met twaalf weken nog het langste volhield, speelde na haar eindoverwinning op Roland Garros maar acht toernooien, waarvan zij er één (Linz) wist te winnen. De olympische ambities van de Servische werden drie maanden geleden door een duimblessure gedwarsboomd. En ook in Doha moest Ivanovic het eindejaarstoernooi voortijdig staken wegens een virusinfectie.

Sjarapova kende een goede seizoenstart met haar eindzege op de Australian Open. Maar op Roland Garros reikte zij niet verder dan de vierde ronde en ook op Wimbledon ging zij voortijdig onderuit tegen haar onbekende landgenote Alla Koedrjavtsjeva. De afgelopen maanden kampte de Russische met een schouderblessure, waardoor zij zowel de Olympische Spelen, de US Open als het Masterstoernooi aan zich voorbij moest laten gaan.

Serena Williams meldde zich vrijdag wegens maagproblemen af voor haar partij tegen Dementjeva in Doha. De Amerikaanse nummer drie heeft een succesvol jaar achter de rug met haar finaleplaats op Wimbledon en haar eindoverwinning op de US Open. Maar ook zij speelde de afgelopen maanden slechts een handvol toernooien wegens een hardnekkige knieblessure.

Zijn de fysieke ongemakken een direct gevolg van het zware wedstrijdschema, zoals Ivanovic onlangs suggereerde? De Servische nummer vier beklaagde zich over het feit dat de Tourorganisatie grotendeels bepaalt waar proftennissters moeten spelen. Het prijzengeld mag komend jaar dan met 40 procent worden verhoogd, de toppers betalen op fysiek vlak volgens haar een hoge prijs. „De afspraak was dat wij zo nu en dan een adempauze zouden krijgen”, aldus Ivanovic. „Maar ik heb de indruk dat we het alleen maar moeilijker krijgen. Ik begrijp het argument dat toernooidirecteuren wereldwijd een mooi affiche moeten kunnen presenteren. Maar dat moet niet ten koste gaan van de speelsters.”

Het grootschalige blessureleed – en de daaruit voortvloeiende schommelingen op de ranglijst – doen het imago van het vrouwentennis geen goed. Wimbledon trok vorig jaar als laatste grandslamtoernooi het prijzengeld voor vrouwen gelijk aan dat van mannen. Maar toen al klaagden mannelijke toppers dat het vrouwentennis geen echte uitblinkers kent en dat speelsters met maximaal drie gewonnen sets veel minder hard moeten werken voor hun geld dan zij.

Ook in het ATP-circuit kampen tennissers geregeld met fysieke ongemakken. Zo meldde ranglijstaanvoerder Rafael Nadal zich vorige week af voor het Masterstoernooi in Shanghai met een peesontsteking en werd Roger Federer in Parijs geveld door een rugblessure. Maar de topdrie in het mannentennis blijft stevig in het zadel zitten. Nadal stond dit jaar in tien finales, Federer in acht en Novak Djokovic in zes. Niemand buiten de mondiale topdrie won dit jaar een grandslamfinale.

Jankovic werd afgelopen zomer door een Amerikaanse krant de hemel in geprezen omdat zij met twee gezonde gewrichtsbanden bij een toernooi in California was verschenen. Met dat soort cynisme zullen ook andere speelsters in het nieuwe seizoen geregeld te maken krijgen.