Zelfs slapende meeuwen houden hun buren scherp in de gaten

Als een slapende meeuw omringd is door soortgenoten die alert zijn, zonder werkelijke onrust of alarm, dan opent de slapende vogel het ene oog vaker. Dat is onverwacht: meeuwen rusten, net als veel andere groepsdieren, meer ontspannen in een groep met veel oplettende ogen. Maar de reactie op hun naaste buren is vaak omgekeerd, ontdekte de Canadese gedragsonderzoeker Guy Beauchamp. Als reactie op zijn buren komt hij dan vaak ook uit de slaapstand – met twee wijd open ogen (Biology Letters, online 21 oktober).

Meeuwen rusten en slapen in groepen waarin sommige vogels alert staan rond te kijken, andere wat ontspannen in de veren prutsen – en weer andere op een poot staan te slapen, meestal met de snavel in de rugveren gestoken. Net als andere vogels openen die slapende meeuwen regelmatig een oog voor een korte blik op de omgeving.

Beauchamp, van de universiteit van Montreal, hield rustende groepen zeemeeuwen (Larus sp.) zorgvuldig in de gaten. Meeuwen gluurden vaker kortstondig om zich heen naarmate meeuwen rondom hen alert waren. De oplettendheid van een grote groep bleek dus rustgevend, maar de oplettendheid van naaste buren juist niet. Frans van der Helm