Gadgetdealer tegen wil en dank door LinkedIn

Internetexpert Henk van Ess ergerde zich aan de batterij van de iPhone. Hij zocht een oplossing en ontdekte een nieuwe manier van online zakendoen.

Waar een beroerde batterij al niet goed voor is. Henk van Ess, een Nederlandse internetexpert, ergerde zich aan de beperkte accuduur van de iPhone. Hij was er als de kippen bij om de nieuwe versie van de gehypete smartphone te kopen, maar merkte dat bij het gebruik van de snelle internetverbinding de telefoon snel leegliep.

Apple heeft veel kritiek gekregen op het beperkte uithoudingsvermogen van de iPhone. Mobiel internetten op een groot scherm kost nu eenmaal veel energie. Apple heeft de iPhone-software al enige malen verbeterd om het apparaat zuiniger te maken. Volgens Van Ess is dat een vooruitgang van minder dan 5 procent.

Alle smartphones verbruiken veel energie. Maar omdat de iPhone-batterij niet te vervangen is zonder hulp van de dealer, kun je geen extra reservebatterij meenemen.

Bij wijze van grap vermeldde Van Ess het probleem bij zijn status op netwerksite LinkedIn. „Het was een opmerking als ‘wie bedenkt er eens een goede batterij voor mijn iPhone’. Tot mijn verbazing reageerden verschillende fabrikanten van batterijen op mijn bericht. Een daarvan, de Chinese fabrikant BAK, kon zelfs binnen 24 uur een prototype leveren.”

Het eindresultaat was een batterijtje waarmee je een iPhone of iPod ten minste een keer kunt opladen en zodoende de verbruiksduur kunt verdubbelen. De batterij wordt opgeladen via de usb-poort van een pc.

De 3G juice (de term juice betekent stroom) is een simpele batterij, zonder extra kabels en zonder handleiding. LinkedIn – Van Ess omschrijft het als „Hyves voor aktetassen” – bleek een handig platform om gelijkgestemde iPhone-bezitters te vinden die wilden meewerken aan een oplossing voor hun gemeenschappelijk probleem. Een Nederlandse student ontwierp de verpakking, een Brit de site en een Amerikaan het logo van het bedrijf. Videokunstenaar Justin Johnson uit New York maakte zes videofilms in ruil voor twintig batterijen die hij uitdeelde aan zijn vrienden, legt Van Ess uit.

Mensen die meehielpen met de ontwikkeling van de batterij vroegen geen geld voor hun bijdrage. „Eerst geven, dan nemen”, aldus Van Ess. „Wie meewerkt aan een populair product, krijgt uiteindelijk vanzelf interessante opdrachten die wel goed betalen. Het lijkt op de manier waarop open source-software tot stand komt. Blijkbaar functioneert dat ook bij het ontwikkelen van nieuwe producten. Ik noem het Product 2.0.”

De ‘open’ houding is terug te vinden op de 3G Juice-website, waarop te zien is hoe en wie de batterij maakt. „Een Amerikaanse zakenman verklaarde me voor gek dat ik dat niet geheim hield.”

Binnen een maand was de batterij klaar om verkocht te worden. Nu verovert de 3G Juice de wereld en behoort tot de populairste telefoongadgets bij webwinkel Amazon.com.

Volgens Van Ess is het succes grotendeels te danken aan mond-tot-mondreclame: „Ik adverteer niet. Klanten laten het product aan vrienden en collega’s zien. ”

Een klantvriendelijke opstelling hoort ook bij de Product 2.0-aanpak. „Bij Amazon heeft het product een hoge waardering omdat ik niet moeilijk doe over garantie.” Op de lange termijn levert een tevreden klant meer geld op, denkt Van Ess.

De totstandkoming van de 3G Juice is wereldwijd opgepikt. Website LinkedIn loopt weg met het succesverhaal van de iPhone-batterij die via de netwerksite tot stand kwam. Overigens wel nadat Henk van Ess zelf de baas van LinkedIn tipte.

Ook The New York Times had oren naar Van Ess’ verhaal: in de rubriek Shifting Careers wordt hij opgevoerd als The Accidental Entrepeneur, iemand die per ongeluk ondernemer is geworden.

Van Ess denkt niet dat er een blijvende carrière als gadgetdealer voor hem is weggelegd. „Ik heb nu alles via het web uitbesteed: de bevoorrading, de distributie: ik hoef niets meer te doen.”

In de VS is de 3G Juice een hit. Zelfs elektronicaketen BestBuy neemt de batterij in zijn collectie op. In één ding blijft Van Ess een echte Nederlander: hij wil niet vertellen hoeveel hij al verdiend heeft aan de batterij.

Gelukkig biedt de rekenmachine uitkomst: een verkoopprijs van 42,95 euro per accu, de marge bedraagt 14 procent, er zijn duizenden exemplaren verkocht en nog miljoenen hongerige iPhones in omloop.

De LinkedIn-collega’s die hielpen de 3G Juice te ontwerpen vroegen daarvoor geen cent. Ook dat is Product 2.0.

Maar inmiddels, meldt Van Ess later via de mail, heeft hij ze toch maar een vergoeding gegeven voor hun diensten. En nu de zaken zo goed gaan, wil hij een kwart van zijn tijd besteden aan het uitvinden van nieuwe gadgets, opnieuw „samen met gelijkgezinden.”