Hubble fotografeert Arp 147

Hubble-foto’s laten zien hoe de zwaartekracht twee elkaar passerende sterrenstelsels vervormt.

NASA’s ruimtetelescoop was een maand buiten dienst.

De Hubble-ruimtetelescoop is weer in bedrijf. Dat bewijst deze (uit meerdere beelden samengestelde) opname, die deze week is vrijgegeven door de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

Hubble maakte de beelden op 27 en 28 oktober, precies een maand nadat alle apparatuur in slaapstand ging wegens problemen met een box die de meetgegevens uit de camera’s aan boord opslaat en doorsluist. De foto toont nu aan dat de reservebox werkt. Tegelijk laat hij spectaculair zien hoe de zwaartekracht twee elkaar passerende sterrenstelsels, samen Arp 147, vervormt.

In het midden is een nagenoeg onverstoord sterrenstelsel te zien, omgeven door een langgerekte ellips van sterlicht. De cirkel rechts was ook een sterrenstelsel – de grote ring van sterren is wat er van rest nadat het sterrenstelsel links er dwars doorheen trok. Het rode gebied onderin de cirkel is waarschijnlijk wat voorheen het centrum van dit sterrenstelsel was.

De eerste foto’s van dit paar, ongeveer 450 miljoen lichtjaar van ons vandaan, verschenen in 1966 in de ‘Arp Atlas van merkwaardige sterrenstelsels’, samengesteld door Halton Arp. De Hubble-foto, heel veel scherper, is samengesteld uit opnames met filters voor blauw, zichtbaar en infrarood licht.

De reservebox had 18 jaar niet aangestaan. Het ruimteveer Endeavour gaat nu in 2009 een nieuwe reservebox omhoogbrengen tijdens een onderhoudsmissie. Aanvankelijk was die missie voor afgelopen maand gepland, maar die is nu uitgesteld tot op zijn vroegst april 2009.