Naar het diepste punt op aarde

Afgelopen weekend overleed de ‘middelste’ Piccard, telg uit een beroemd geslacht van ontdekkingsreizigers. Hij dook de diepzee in.

Zijn duikrecord tot op een diepte van 10.916 meter staat nog steeds. Wetenschapper en ontdekkingsreiziger Jacques Piccard is afgelopen zaterdag op 86-jarige leeftijd overleden in zijn huis aan het Meer van Genève.

Op 23 januari 1960 dook Piccard met de Amerikaanse marinier Don Walsh naar de bodem van de Marianentrog. Ze zagen er een platvis. Die ontdekking kwam als een verrassing die sommige biologen maar moeilijk konden accepteren.

De Zwitserse Piccards zijn een familie van ontdekkingsreizigers. Jacques Piccard was negen jaar oud toen zijn vader Auguste in een luchtballon de stratosfeer bereikte. Zijn zoon Bertrand vloog in 1999 als eerste zonder tussenstop in een luchtballon rond de aarde. „[Mijn vader] heeft me de nieuwsgierigheid bijgebracht en de wil om dingen te begrijpen en voorbij te gaan aan vooroordelen en schijnbare zekerheden”, zo vertelt Bertrand Piccard op zijn website na het overlijden van zijn vader.

De recordonderzeeër Trieste, ontworpen door Auguste Piccard, is eigenlijk een soort luchtballon onderwater. Deze bathyscaaf bestond uit een een klein stalen compartiment voor Walsh en Piccard met erbovenop een ballonvormige constructie van ballasttanks voor water en benzine. De Trieste daalde door water te laten binnenlopen en benzine te lozen. Net als een ballon kon de Trieste opstijgen door zich van ballast te ontdoen. Eerdere diepzeeduikboten moesten aan een lijn omhoog worden getakeld.

Na zijn duik in de Marianentrog bouwde Piccard nog vier onderzeeërs. In een interview met de ‘Neue Zürcher Zeitung’ legde hij vorig jaar uit waarom zijn diepterecord nog altijd staat. „De hoeveelheid zeebodem op meer dan 8.000 meter bedraagt wereldwijd niet meer dan twee keer het oppervlak van Frankrijk”, aldus Piccard. „Van de oceanen is 98 procent niet dieper dan zes kilometer. Het is belangrijker om enkele diepzeeboten te hebben die tot op zes kilometer diepte kunnen duiken dan één die nog dieper kan.”