Kampioen, op het nippertje

Het Formule 1-seizoen kende zondag een uiterst spannende ontknoping.

Hamilton wereldkampioen, Massa voor eigen publiek winnaar en verliezer tegelijk.

Misschien is het nog een beetje vroeg om Lewis Hamilton nu al te vergelijken met Ayrton Senna of Michael Schumacher, zei de Finse oud-wereldkampioen Formule 1 Mika Hakkinen gisteren, „maar hij heeft het in zich een hele grote te worden”. Hakkinen was tot zondag de laatste Formule 1-coureur die in dienst van McLaren-Mercedes naar de wereldtitel reed. Dat was in 1999, toen hij net als het jaar daarvoor de beste was.

Zondag werd Hakkinen in São Paulo afgelost door Hamilton, die niet alleen de boeken ingaat als de jongste wereldkampioen (23), maar ook als de eerste zwarte wereldkampioen, in een verder door blanken gedomineerde sport. En zo begon de week waarin Barack Obama geschiedenis kan schrijven door (vandaag) gekozen te worden als de eerste zwarte president van de Verenigde Staten met een vergelijkbare mijlpaal in de sport.

Maar wat scheelde het weinig. Bijna had de kopman uit de stal van McLaren-Mercedes zondag, net als vorig jaar in de slotrace van het seizoen, opnieuw een riante voorsprong van 7 WK-punten uit handen gegeven. Toen ging de Finse Ferrari-coureur Kimi Raikkonen er met de wereldtitel vandoor, nu was het bijna diens Braziliaanse teamgenoot Felipe Massa die wereldkampioen werd. Massa, Hamiltons enige rivaal in de titelstrijd, won de Grote Prijs van Brazilië en op het nippertje deed Hamilton wat hij moest doen: vijfde worden. Met één punt meer dan Massa (’98-’97) schonk hij Groot-Brittannië de eerste wereldkampioen in de Formule 1 sinds Damon Hill in 1996. Een van de eerste felicitaties kwam dan ook van premier Gordon Brown.

Een spannend seizoen kreeg op het circuit van Interlagos een toepasselijk slot. Nadat Massa als winnaar over de finish ging, was niet alleen hijzelf, maar een groot deel van de toeschouwers – op de tribunes en voor televisietoestellen over de hele wereld – in de veronderstelling dat de coureur van Ferrari de nieuwe wereldkampioen was. Foutje. Al snel werd duidelijk dat Hamilton in de voorlaatste bocht in de regen de Duitser Timo Glock had ingehaald en daardoor als vijfde de finish gepasseerd was. Een andere Duitser, Sebastian Vettel, had Hamilton de stuipen op het lijf gejaagd door in de voorlaatste ronde de Brit in te halen. Die reed daarna op ‘P6’, en in die positie zou hij net naast de wereldtitel grijpen. Doordat de gok met droogweerbanden voor Glock in het zicht van de finish verkeerd uitpakte, kon Hamilton toch nog dat ene plaatsje opschuiven.

Massa, die zich tegelijkertijd een groot winnaar én een waardig verliezer toonde, zal nog wel eens terugdenken aan de eerste race bij kunstlicht, eind september in Singapore, toen hij met een brandstofslang aan zijn auto de pitstraat uitreed. Vóór die race had hij slechts één punt achterstand van op Hamilton. De Braziliaan ging in leidende positie de pits in, maar toen hij weer vertrok was de brandstofslang nog niet van zijn Ferrari losgehaald. Dat gebeurde pas aan het einde van de pitstraat. Massa finishte ver buiten de WK-punten, Hamilton werd derde en bouwde zijn voorsprong in de titelstrijd uit van één punt naar zeven punten.

Het zat Hamilton ook niet altijd mee. Bijvoorbeeld tijdens de Grote Prijs van België, begin september. Hamilton won, maar uren na de finish kreeg hij een tijdstraf van 25 seconden nadat hij bij een chicane Raikkonen had afgesneden, zijn positie daarna weliswaar keurig had teruggegeven aan de Fin, maar hem even later toch weer had ingehaald. Dat kon Hamilton volgens de raceleiding alleen maar omdat hij voordeel van zijn onreglementaire inhaalmanoeuvre had gehad. Door die discutabele tijdstraf viel Hamilton terug naar de derde plaats. Ook was er veel te doen over de straf die de Brit kreeg omdat hij na de start in Japan (12 oktober) in de eerste bocht te laat remde en Raikkonen hinderde. Even later raakte Massa na een mislukte inhaalmanoeuvre Hamilton hard van opzij. De Brit moest alle auto’s laten passeren voordat hij de race kon vervolgen. Allebei eindigden ze buiten de punten.

Massa en Hamilton deden dit jaar niet voor elkaar onder. De Braziliaan, die zes races won, was zondag superieur. Wat een verschil met zijn capriolen afgelopen zomer op een kletsnat Silverstone. Voortdurend gleed hij met zijn Ferrari van de baan. In die race toonde Hamilton zijn klasse, door van start tot finish de controle over zijn wagen te houden en te winnen; een van zijn vijf zeges dit jaar.

Weer stak er dit jaar geen coureur met kop en schouders bovenuit. Met Hamilton en Massa die aan elkaar gewaagd zijn, Fernando Alonso die opbloeit bij Renault, de dreiging van Robert Kubica (BMW) en de klasse van Vettel – met zijn zege in Monza de jongste GP-winnaar – belooft ook 2009 een boeiend racejaar te worden. Ook al omdat er weer met profielloze banden (slicks) mag worden geracet.