Cola? Nee, in de VS nemen ze liever een slok uit de kraan

Eerst kregen Pepsi en Coca-Cola in de VS concurrentie van vruchtensappen en water voorzien van vitamines.

Nu is er een nieuwe concurrent: kraanwater.

De Amerikaanse colafabrikanten Pepsi en Coca-Cola voeren een nieuwe strijd. Ze nemen het nu eens niet tegen elkaar op, maar gaan de concurrentie aan met een verse speler op de markt: kraanwater.

Met het consumentenvertrouwen op een nieuw diepterecord, laat de Amerikaan het flesje cola bij het pompstation, in het krantenstalletje of in de sportschool tegenwoordig liever staan.

De twee grootste frisdrankproducenten Pepsi en Coca-Cola merken het verschil. Beide rapporteerden de afgelopen maanden dalende verkoopcijfers in de VS, terwijl de bedrijven tegelijkertijd meer moesten betalen voor hun ingrediënten en transport.

Coca-Cola compenseert veel met zijn sterke positie op de internationale markt en presenteert daardoor positieve cijfers voor de totale inkomsten van het bedrijf. De dalende verkopen leidden bij Pepsi’s moederbedrijf PepsiCo, dat ook de goedlopende producten van Lay’s, Doritos en Quaker produceert, tot 10 procent minder winst in het afgelopen kwartaal.

Na decennia van groei was de populariteit van frisdranken door de opkomst van fruitsapjes, gezondere dranken en water met toegevoegde vitaminen de afgelopen jaren al afgenomen. Daar komt nu dus bovenop dat de Amerikanen met het huidige teruggelopen consumentenvertrouwen minder vaak losse flesjes aanschaffen. Ze eten bovendien minder vaak buiten de deur, zodat ze ook in restaurants minder frisdranken nuttigen.

Wegens de vraag naar gezondere alternatieven begeven de frisdrankfabrikanten zich inmiddels al enkele jaren op de markt van sappen en verrijkt water. Zo zijn het merk Tropicana en de sportdrank Gatorade bij PepsiCo ondergebracht. Beide bedrijven produceren bovendien een eigen merk bronwater.

Deze producten laten sinds dit kwartaal echter ook dalingen in de verkoop zien. De dranken van PepsiCo, vaak duurder dan de frisdranken, werden het afgelopen kwartaal in Noord-Amerika bijvoorbeeld 5 procent minder verkocht.

De nieuwe concurrent voor de frisdranken, voor gezondere dranken én voor het water in een flesje blijkt nu kraanwater te zijn. In welke mate? De exacte hoeveelheid water die uit de kraan wordt getapt om op te drinken is lastig te bepalen.

In onderzoek geven Amerikanen echter aan vaker hun waterflesje bij te vullen met water uit de kraan. Bovendien is de verkoop van waterfilters, waarmee mogelijk ongezonde of minder lekkere elementen uit het water kunnen worden gefilterd, in het eerste half jaar van 2008 met 16 procent gestegen. Dat zegt marktonderzoeker Information Resources.

Het gebruik van kraanwater heeft drie voordelen. Ten eerste is kraanwater goedkoper dan alle andere dranken en dan water uit de fles. In 2007 gaven Amerikanen nog 16,8 miljard dollar uit aan gebotteld water. Ten tweede is het gebruik van kraanwater veel beter voor het milieu; de consument gooit niet steeds plastic flesjes weg. Op de derde plaats is kraanwater gezonder dan frisdranken en minder calorierijk dan sappen en sportdranken.

PepsiCo is er echter op gebrand de Amerikaanse klant voor zich terug te winnen. Het bedrijf kondigt aan begin 2009 een nieuw logo en aangepaste verpakkingen te zullen introduceren. Daarnaast wil Pepsi nieuwe producten op de markt brengen, waarvan sommige een recentelijk ontdekte natuurlijke zoetstof zullen bevatten.

Pepsi maakte twee weken geleden bekend om productiekosten te gaan besparen door 3.300 banen in en buiten de Verenigde Staten te schrappen en zes fabrieken te sluiten.

Ondertussen proberen beide fabrikanten met kleine aanpassingen de verkoop te bevorderen. In plaats van de gangbare flesjes van bijna 600 ml, zijn in sommige regio’s sinds enkele maanden ook kleinere flesjes gekoelde Pepsi en Coca-Cola te verkrijgen. Coca-Cola doet testen met flesjes van net iets minder dan een halve liter; Pepsi experimenteert daarnaast met flesjes van 350 ml. Natuurlijk allemaal net iets lager geprijsd.

Wellicht overtuigt het de Amerikaanse consument om toch dat flesje cola te verkiezen boven een slok uit de waterkraan.