Kampioen, in de laatste ronde

Het scheelde weinig of Lewis Hamilton gaf net als vorig jaar de wereldtitel in de laatste race van het seizoen weg. In de laatste ronde vond de Brit toch nog het geluk aan zijn zijde.

Ward op den Brouw

De week waarin Barack Obama geschiedenis kan schrijven door gekozen te worden als de eerste zwarte president van de Verenigde Staten, is begonnen met een vergelijkbare mijlpaal in de sport. De Britse coureur Lewis Hamilton werd gisteren de eerste zwarte wereldkampioen in de Formule 1, en bovendien met 23 jaar de jongste coureur die de wereldtitel wint in deze door blanken gedomineerde sport.

Maar wat scheelde het weinig of de kopman uit de renstal van McLaren-Mercedes had gisteren in São Paulo, net als vorig jaar in de laatste race, weer een riante voorsprong van 7 WK-punten uit handen gegeven. Toen ging Ferrari-coureur Kimi Raikkonen er met de wereldtitel vandoor, gisteren was het bijna diens teamgenoot Felipe Massa die wereldkampioen werd.

Massa, Hamiltons enige rivaal in de titelstrijd, won de Grote Prijs van Brazilië en op het nippertje deed Hamilton wat hij moest doen: vijfde worden. Met één punt meer dan Massa (98-97) bezorgde hij de renstal voor het eerst sinds Mika Hakkinen in 1999 de wereldtitel, en schonk hij Groot-Brittannië de eerste wereldkampioen sinds Damon Hill in 1996.

Een spannend seizoen kreeg een toepasselijk slot. Massa deed vanaf het begin van het raceweekend wat hij moest doen. Hij reed zaterdag de snelste trainingsronde en mocht gisteren vanaf poleposition starten. Hamilton bezette de vierde plaats op de startrij. Hoewel Massa de koppositie niet uit handen gaf, was er het grootste deel van de race geen vuiltje aan de lucht voor Hamilton. Meestal reed hij op de vierde of de vijfde plaats. Tot vier van de 71 ronden voor het einde. Het regende inmiddels op het circuit van Interlagos, bij Massa’s geboorteplaats São Paulo. Nadat Hamilton zijn droogweerbanden voor intermediates had verruild, zoals Massa even later zou doen, ging hij weer als vijfde de baan op. Nog steeds lag hij op titelkoers. Maar in zijn achteruitkijkspiegels zag Hamilton de verrassing van dit seizoen, de jonge Duitser Sebastian Vettel, dichterbij komen. In de voorlaatste ronde opende de coureur van Toro Rosso met succes de aanval op Hamilton, die daardoor terugviel naar de zesde plaats. Door Vettels inhaalmanoeuvre kreeg de titelstrijd een bizarre wending; nu ging Massa op zijn eerste wereldtitel af. Om zijn vijfde plaats te heroveren moest Hamilton voorbij Vettel, die op zijn beurt weer opgehouden werd door achterblijvers. Vettel hield de Brit moeiteloos achter zich.

Op het moment dat Massa als winnaar werd afgevlagd en Vettel voor Hamilton de finish passeerde, dachten velen dat Massa de nieuwe wereldkampioen was. Maar omdat Hamilton en Vettel in een van de laatste bochten nummer 4 Timo Glock (Toyota) nog hadden ingehaald – de Duitser reed in de regen nog op droogweerbanden en dus aanzienlijk langzamer – finishte Hamilton toch op de vijfde plek: net goed genoeg voor de wereldtitel.

Massa zal nog wel eens terug moeten denken aan de eerste race bij kunstlicht, eind september in Singapore, toen hij met een brandstofslang aan zijn auto de pitstraat uitreed. Voor die race had hij een achterstand van slechts één punt op Hamilton. De Braziliaan was van poleposition vertrokken en kwam op eenderde van de race ook in leidende positie de pits binnen. Hoewel hij groen licht had gekregen om te vertrekken, was de brandstofslang nog niet van zijn Ferrari losgehaald. Hij sleurde de slang mee tot het eind van de pitstraat, waar mecaniciens de slang met moeite verwijderden. Mede door een straf die Massa nog voor zijn gevaarlijke actie kreeg, ging hij als dertiende over de finish, buiten de WK-punten. Hamilton werd derde en bouwde zijn voorsprong in de strijd om de titel uit van één punt naar zeven punten.

Het zat Hamilton ook niet altijd mee. Bijvoorbeeld tijdens de Grote Prijs van België, begin september. Hamilton won, maar ruim twee uur na de finish gaven de stewards hem een tijdstraf van 25 seconden omdat hij bij een chicane Raikkonen had afgesneden, zijn positie daarna weliswaar keurig had teruggegeven aan de Fin, maar even later toch weer had ingehaald. Dat kon Hamilton volgens de raceleiding alleen maar omdat hij voordeel van die eerste mislukte inhaalmanoeuvre had gehad en daarom werd hij ver na de race alsnog gestraft. Door die tijdstraf viel Hamilton terug naar de derde plaats: een discutabele beslissing. Net als de sanctie die de Brit kreeg omdat hij na de start bij de GP van Japan (12 oktober) in de eerste bocht te laat remde en Raikkonen hinderde; daarvoor kreeg hij een drivethroughpenalty. Voordat de straf (tijdens de race) bekend werd gemaakt, raakte Massa na een mislukte inhaalmanoeuvre Hamilton hard van opzij. De Brit spinde en moest alle auto’s laten passeren voordat hij de race kon vervolgen. Dat was het meest fysieke duel dit jaar tussen Hamilton en Massa, in een race waarin ze buiten de WK-punten eindigden.

Hamilton en Massa deden dit jaar niet voor elkaar onder. De Braziliaan won zes van de achttien races. Gisteren was hij superieur. Wat een verschil met zijn capriolen afgelopen zomer op een kletsnat Silverstone. Voortdurend gleed hij met zijn Ferrari van de baan. In diezelfde race toonde Hamilton zijn klasse, door van start tot finish de controle over zijn wagen te houden en de race te winnen; een van zijn vijf zeges dit jaar.

Weer stak er dit jaar geen coureur met kop en schouders bovenuit. Met Hamilton en Massa die aan elkaar gewaagd zijn, Fernando Alonso die opbloeit bij Renault, de dreiging van Robert Kubica (BMW) en de klasse van Vettel – met zijn zege in Monza de jongste GP-winnaar – belooft ook 2009 een boeiend racejaar te worden. Niet in de laatste plaats omdat er weer met profielloze banden (slicks) mag worden geraced.