Mantelzorger blijft gezond door beweging

Ouderen die voor een zieke partner zorgen, raken wel uitgeput en zijn lange tijd gestresst, maar toch gaat hun gezondheid niet harder achteruit dan die van leeftijdgenoten die geen mantelzorg geven.

Dat komt, zo concluderen Amerikaanse onderzoekers, doordat de mantelzorgers vanwege die zorgtaken meer lichaamsbeweging hebben. Die activiteit maskeert en compenseert de ongezonde effecten van de mantelzorg. De mantelzorgers verbrandden ruim twee keer zo veel calorieën als de niet-mantelzorgers.

De negatieve effecten op de gezondheid zijn er dus wel. En ze komen vooral naar voren bij subgroepen. Blanke 70-plus-mannen die mantelzorg geven, hebben jaarlijks een dertig procent hogere kans om te overlijden dan hun leeftijdgenoten die geen zorg geven. Bij mantelzorgende zwarte vrouwen van dezelfde leeftijd is de doodskans echter bijna gehalveerd. Dat grote verschil kan komen, schrijven de onderzoekers, doordat zwarte oma’s vaak langdurig voor hun – gezonde – kleinkinderen zorgen.

Gemiddeld over de hele groep van ruim 3.000 zeventig- tot tachtigjarigen die werden onderzocht, was de sterfte onder de mantelzorgers vrijwel gelijk aan die van de ‘vrijgestelde’ leeftijdsgenoten. En ze hadden ook ongeveer even vaak last van mobiliteitsbeperkingen. Die zijn een goede maat om toenemende lichamelijke ongemakken samen te vatten.

De resultaten van het onderzoek zijn gisteren gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Archives of Internal Medicine. Bijna 700 van de 3.000 deelnemende ouderen waren mantelzorger, voor (klein)kinderen of partners die gehandicapt of ziek waren.

In eerder onderzoek naar de belasting van mantelzorgers was er veel aandacht voor de psychische gevolgen. Die zijn er: mantelzorgen is mentaal belastend en uitputtend. Als er al naar de algehele gezondheid werd gekeken, dan waren de uitkomsten wisselend.

Daarom namen ze een kleine leeftijdscategorie (70 tot 80 jaar) met daarin wel mannen, vrouwen, blanken en zwarten. En ze keken of mensen minder dan 7 uur per week mantelzorg gaven, meer dan 22 uur per week, of tussen de 8 en 22 uur. Ze hebben er ook goed op gelet dat de mantelzorgers in het begin even gezond waren als de leeftijdgenoten die niet de zorg voor een zieke hadden. Mensen die zelf ziek zijn zullen immers minder snel intensieve mantelzorger worden.