Dit is een artikel uit het NRC-archief
Bekijk hele krant

NRC Handelsblad

Economie

Google zal last krijgen van een recessie

Is Google werkelijk bestand tegen een recessie? Het is een meevaller dat de winst van Google van 4,92 dollar per aandeel in het derde kwartaal de verwachtingen van Wall Street heeft overtroffen. Daardoor steeg de beurskoers vorige week vrijdag in de loop van de dag met 8 procent. Maar de omzetgroei was slechts 3 procent hoger in vergelijking met het tweede kwartaal – lethargisch voor Google. En het internetconcern doet geen voorspellingen voor de toekomst. Als het dat wel zou doen, zou het misschien zeggen dat het minder winst zal opleveren als andere zoekopdrachten prioriteit krijgen. Er zullen weliswaar nog steeds meer adverteerders online gaan, maar die zullen per saldo minder pagina’s aangeklikt zien worden. En de afnemende kapitaaluitgaven kunnen de voorsprong van Google op zijn concurrenten doen slinken.

De ingevoerde zoekopdrachten zullen de recessievrees reflecteren. Sinds mei dit jaar zijn er bijvoorbeeld al steeds minder mensen die ‘SUV’ (terreinwagen) intypen, en hetzelfde geldt voor een woord als ‘vakantie’. Daar staat tegenover dat woorden als ‘FDIC’ (de instelling die Amerikaanse bankdeposito’s garandeert), ‘kluisjes’ en ‘goud’ zich in een toenemende belangstelling kunnen verheugen. Dergelijke zoekopdrachten zullen winstgevend blijven voor Google, maar wel minder. Mensen geven nu eenmaal minder geld uit tijdens een recessie, en bedrijven bezuinigen op hun advertentiebestedingen, hetgeen betekent dat er minder en goedkopere advertentieruimte wordt gekocht. Bovendien is het lastiger om een product te verkopen aan iemand die ‘Libor’ (de interbancaire rente) als zoekterm heeft opgegeven, dan aan iemand die ‘Ferrari’ heeft ingetypt.

Adverteerders zullen wel steeds vaker online blijven gaan, zodat Google marktaandeel zal blijven veroveren op dagbladen en radiostations, die zwaarder getroffen zullen worden. Maar het algehele beeld zal op z’n best een lagere omzetgroei zijn.

Google heeft zijn enorme kapitaaluitgaven het afgelopen kwartaal met 35 procent ingekrompen ten opzichte van het kwartaal ervoor. Deze neerwaartse trend moet aanhouden als het bedrijf zijn broekriem aanhaalt om de winst en het rendement op het kapitaal te stimuleren. Maar het kan betekenen dat Google niet in staat zal zijn terreinwinst te blijven boeken op zijn concurrenten. Een combinatie van Microsoft en Yahoo zou bijvoorbeeld de financiële slagkracht kunnen hebben om de concurrentie met Google aan te gaan. Het zou ook kunnen leiden tot een vertraging van Google’s investeringen in nieuwe sectoren als de bio-informatica.

Alles bij elkaar zal Google de omzetgroei van voorheen niet kunnen volhouden. Dat zal een teleurstelling zijn voor beleggers die gewend zijn geraakt aan zijn historische groeitempo. Maar het is ook weer niet zo dat de zoekgigant voor een afgrond staat. Op dit moment zouden veel bedrijven de vooruitzichten van Google maar al te graag willen delen.

Jeff Segal

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.