Wielerploeg Astana heerst in de Ronde van Spanje

Na twee lastige etappes in de Pyreneeën heeft de Kazachstaanse wielerploeg Astana de Ronde van Spanje in een stevige greep. De Italiaan Alessandro Ballan (zaterdag) en de Fransman David Moncoutié (gisteren) mochten de etappes winnen. Maar na de twee bergritten heeft Levi Leipheimer namens Astana de goudkleurige leiderstrui. Hij wordt direct gevolgd door zijn kopman Alberto Contador, die een sterke indruk maakte en beide dagen tijd won op zijn concurrenten voor de eindzege.

De pas 22-jarige Robert Gesink hield zich tussen de toppers goed staande en klom naar de negende plaats in het algemeen klassement. De Rabokopman kende zaterdag in de 223 kilometer lange rit naar de Alto de la Rabassa (op 2.050 meter hoogte) een moeilijk moment, waarschijnlijk door een ‘hongerklop’. „Het werd hem twee kilometer voor de finish helemaal zwart voor de ogen”, zei ploegleider Erik Dekker. „Dat heeft tijd gekost. Erg zonde.”

Gesink verloor dubbel zoveel tijd omdat hij twintig strafseconden kreeg voor het aannemen van eten buiten de toegestane zone, maar kwam desondanks als elfde boven. Zijn ploeggenoot Marc de Maar (24) reed de hele dag vooruit in een vluchtgroep, waarvan uiteindelijk Ballan overbleef. De winnaar van de Ronde van Vlaanderen in 2007 won de rit en pakte de leiderstrui.

Gisteren was al snel duidelijk dat Ballan het amarillo weer kwijt zou raken. Net als tijdens de Giro en de Tour lijken veel renners dit jaar moeilijker te herstellen van een zware inspanning. Op de voorlaatste beklimming loste Ballan als een van de eersten bij tempoversnellingen van de Astanaploeg op kop van het peloton. Ook zijn ploeggenoot Damiano Cunego behoorde tot de eerste afvallers, net als de in de eerste week sterk rijdende Fransman Sylvain Chavanel.

Aan de voet van de slotklim naar Pla de Beret – waar Michael Boogerd in 2006 Denis Mentsjov naar de ritwinst in de Tour sleurde – liet Astana de wedstrijd ontploffen. Andreas Klöden lanceerde Contador voor een eerste aanval. Concurrenten als Tourwinnaar Carlos Sastre kraakten, maar kwamen terug. Later volgden pogingen van Leipheimer en opnieuw Contador. De winnaar van de Tour 2007 en de Giro 2008 raakte uiteindelijk weg, samen met landgenoten Igor Anton en Alejandro Valverde, die zaterdag tijd had verloren. Het drietal kwam niet meer in de buurt van Moncoutié, die na een lange vlucht de rit won, maar pakte wel een handvol seconden op de concurrentie. In het klassement is Contador nu Leipheimer tot op 21 seconden genaderd. Valverde staat derde, op 49 seconden. Gesink, voor het eerst in de toptien, heeft een achterstand van 3,11.