Storm Gustav biedt McCain politieke luwte

Het trauma ‘Katrina’ deed Bush afzeggen voor de Republikeinse conventie. Voordeel voor McCain is dat hij niet wordt geassocieerd met de impopulaire Bush.

De eerste stormwolken kondigden gisteravond al de komst aan van orkaan Gustav boven New Orleans, waar etalageruiten uit voorzorg zijn dichtgespijkerd. Foto AFP One of the first bands of wind and rain from Hurricane Gustav arrive in August 31, 2008 in New Orleans, Louisiana. According the National Hurricane Center Gustav downgraded to Category 3 with top winds near 125 mph early Sunday. Forecasters expected it to regain strength later in the day. Stephen Morton/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY ==
De eerste stormwolken kondigden gisteravond al de komst aan van orkaan Gustav boven New Orleans, waar etalageruiten uit voorzorg zijn dichtgespijkerd. Foto AFP One of the first bands of wind and rain from Hurricane Gustav arrive in August 31, 2008 in New Orleans, Louisiana. According the National Hurricane Center Gustav downgraded to Category 3 with top winds near 125 mph early Sunday. Forecasters expected it to regain strength later in the day. Stephen Morton/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY == AFP

Er hing zondagmiddag een onwezenlijke sfeer in het smetteloze conventiecentrum van Minneapolis. Republikeinse afgevaardigden druppelden binnen voor een ontvangstreceptie, de meesten onwetend dat John McCain een paar uur eerder de eerste dag van de conventie van de Grand Ol’ Party de facto had afgelast.

„Gaat het niet dóór?”, zei een afgevaardigde uit Tennessee tegen een partijgenoot.

„Het hele Witte Huis heeft afgezegd.”

„Vicepresident Cheney ook?”

„Ja. Ook Cheney schijnt nu op de orkaan te moeten passen.”

Het was een ongebruikelijk moment van cynisme op een dag dat de ene na de andere politicus gedragen verklaarde dat er geen plaats was voor politiek nu de orkaan Gustav in aantocht was.

John McCain, de Republikeinse presidentskandidaat die al twee maanden de toon van de campagne zet, nam opnieuw het initiatief. Hij bepaalde in zijn eentje dat de eerste dag van de Republikeinse conventie in Minneapolis’ zusterstad St. Paul niet door kon gaan, ondanks de twee jaar voorbereiding die aan het evenement zijn besteed.

McCain liet meteen doorschemeren dat de conventie later in de week vermoedelijk ook niet zal overgaan tot de gebruikelijke agenda. Geen ballonnen, geen gejuich. Zijn concurrent Barack Obama kon niet achterblijven. Hij sprak zijn netwerk van 2 miljoen kleine donoren aan om geld voor de slachtoffers in te zamelen – ook al was op dat moment niet duidelijk of er slachtoffers zullen vallen.

Vergeleken met 2005, toen de dijken rond New Orleans bezweken onder het geweld van de orkaan Katrina, verliep de evacuatie aan de Golfkust de laatste dagen vlot, zodat op voorhand de kans niet groot leek dat zich de taferelen zullen herhalen van duizenden daklozen, smekend om hulp.

En hoewel er geen reden was aan de oprechtheid van de politici te twijfelen, maakte het opnieuw duidelijk dat Amerika het trauma van Katrina nog niet heeft verwerkt. De klap die de populariteit van president Bush opliep – en nooit meer te boven kwam – is het schrikbeeld van beide kandidaten.

Bush was destijds niet hoofdverantwoordelijk voor de rampenbestrijding. Die taak lag bij de burgemeester van New Orleans en de gouverneur van Louisiana. Maar omdat Bush niet in actie kwam toen zij tweeën het werk niet aankonden, is hij in de nationale herinnering blijven hangen als de hoofdschuldige van de haperende hulpverlening. McCain heeft dit in zijn oren geknoopt.

[Vervolg GUSTAV: pagina 4]

GUSTAV

Afzeggen Bush zegen McCain

[Vervolg van pagina 1] Maar in de cafés van St. Paul – waar honderden campagnevolgers gisteren voor het eerst in maanden een vrije avond hadden – deden andere verklaringen voor McCains gedrag de ronde. Zo werd McCain in 2005 ook allerminst gealarmeerd door Katrina: de president reageerde destijds mede zo traag omdat hij op het verjaardagsfeest van McCain bijwoonde, die geen enkele reden zag zijn partijtje te onderbreken.

En de gedeeltelijke afgelasting van de conventie, deze week, heeft voor McCain ook andere voordelen. Hij kan er zijn campagneslogan mee accentueren: Country First, vrij vertaald: het land is belangrijker dan mijn kandidatuur. En het geeft hem de mogelijkheid afstand te houden van zijn partij.

McCain doet het goed in de peilingen omdat hij in de ogen van de kiezers onafhankelijk van de – impopulaire – Republikeinen opereert. Voor hem is het gevaar van de conventie dat kiezers hem alsnog met zijn partij identificeren. Uit zijn slottoespraak op de Democratische conventie bleek vorige week dat Obama’s campagnestrategie zich daarop concentreert: McCain profileren als de zoveelste incompetente Republikein.

Vooral het conventieprogramma van vandaag – Bush en Cheney zouden de Republikeinen toespreken – herbergde daarom grote risico’s voor McCain. Eén compliment van Bush of Cheney voor McCain, en Obama zou het materiaal voor een nieuwe campagneadvertentie in huis hebben gehad.

Er staat tegenover dat McCain, zeker als de conventie ook na morgen in afgeslankte vorm doorgaat, de massale media-aandacht misloopt die ervoor zorgt dat kandidaten dankzij hun conventie meestal fors stijgen in de peilingen. Maar McCain staat er inmiddels zo goed voor dat hij zich ook dat risico kan veroorloven.

Volgens het eerste betrouwbare opinieonderzoek sinds de Democratische conventie, vanmorgen gepubliceerd, heeft Obama nauwelijks geprofiteerd van de bijeenkomst in Denver. Een peiling van CNN leert dat het publiek hoge tot zeer hoge waardering had voor Obama’s toespraak, maar dat de aanwijzing Sarah Palin als McCain’s running mate dit voordeel teniet heeft gedaan. Volgens CNN zou Obama vandaag 48 procent van de stemmen winnen, McCain 47 procent – een te klein verschil om er waarde aan te hechten.