Heimwee naar een tenniskoningin

Jelena Jankovic weet sinds Roland Garros niet te imponeren. De Servische ontsnapte gisteren aan een nederlaag tegen Sofia Arvidsson op de US Open.

Are you ok? De scheidsrechter in het Arthur Ashe stadion keek gisteren verbaasd op toen Jelena Jankovic tijdens haar partij tegen Sofia Arvidsson secondenlang met haar gezicht op de grond bleef liggen. Arvidsson had een dropshot geslagen en Jankovic stormde tevergeefs naar het net. De nummer twee van de wereld stond al tweeënhalf uur tegenover de Zweedse nummer 63, maar de uitkomst van de partij was nog altijd onzeker.

De vreugde over de nipte overwinning – Jankovic won de partij met 6-3, 6-7 en 7-5 – was slechts van korte duur. Toen de Servische na afloop op de tredmolen ging staan in de gym, voelde ze een hevige pijn in de knie waaraan ze enige tijd geleden was geopereerd. „Ik kon mij nauwelijks bewegen”, zei de tennisster die eerder deze maand een week de wereldranglijst aanvoerde, voordat zij werd afgelost door haar landgenote Ana Ivanovic. „Mijn been was kaarsrecht, ik kon hem niet buigen.”

Het lichamelijke leed voorspelt weinig goeds voor haar volgende partij tegen Zheng Jie, de tennisster die velen in vervoering bracht met haar halvefinaleplaats op Wimbledon. De kleine Chinese had in de tweede ronde van de US Open weinig moeite met de Spaanse Medina Garrigues: 6-1 en 6-4. Als zij morgen tegen Jankovic even goed speelt als op Wimbledon tegen Ana Ivanovic – de Servische had toen niets in te brengen tegen de ontketende Aziaat – ziet het er somber uit voor Jankovic. Kon zij haar gebrek aan wedstrijdritme tegen Arvidsson nog compenseren met een surplus aan ervaring, tegen Gouden Bloem, zoals Zheng in eigen land wordt genoemd, zal zij heel wat meer wapens in de strijd moeten gooien om als winnaar van de baan te stappen.

Jankovic mag dan even nummer één van de wereld zijn geweest – met het laagste puntenaantal sinds de invoering van de WTA-lijst – de Servische wist de afgelopen maanden alles behalve te imponeren. Sinds haar verloren halve finale op Roland Garros tegen Ivanovic, kwam zij op de meeste toernooien niet verder dan de vierde ronde. Haar nederlaag tegen de Thaise Tamarine Tanasugarn, in de vierde ronde van Wimbledon, vormt het voorlopige dieptepunt van een matig tennisjaar.

Er lijkt angst te zijn geslopen in het spel van de vrouw die nooit een grandslamtoernooi op haar naam schreef. Maar dat geldt ook voor haar landgenote Ivanovic, die maandag met opvallend veel moeite de tweede ronde bereikte en het vandaag in de tweede ronde moet opnemen tegen de Franse Julie Coin. Geen van beide tennissters lijkt in staat de fakkel over te nemen van voormalig tenniskoningin Justine Henin, die enkele maanden geleden met vervroegd pensioen ging en in New York erg wordt gemist.