Babyskeletje van 15.000 jaar oud

Op een heuveltop bij Wilczyce in Zuidoost-Polen, 40 m hoog, is het skelet van een pasgeboren baby gevonden. Het dateert van 15.000 jaar geleden. Het kindje lag in de resten van een oude ijswig, temidden van dierenbotten en vlakbij een ketting van meer dan 80 doorboorde tanden van een poolvos. Die kan op een begrafenisritueel wijzen, al spreekt daartegen dat geen duidelijke aanwijzingen zijn gevonden voor een graf.

Het kind is ongeveer even oud als de rotstekeningen in Lascaux, de tijd van de laatste IJstijd, toen jagers/verzamelaars in kleine groepen door Europa trokken. In Polen heerste toen een toendra-klimaat. Op dezelfde heuvel werden al eerder abstracte vrouwenbeeldjes van vuursteen gevonden uit dezelfde periode. De plek was waarschijnlijk een seizoensgebonden jagerkampementje. De vondst wordt gemeld door Amerikaanse en Poolse archeologen in een artikel dat binnenkort gepubliceerd wordt in het Journal of Human Evolution.

Het babyskelet werd pas in tweede instantie ontdekt, toen de archeologen de in Wilcyze gevonden dierenbotten sorteerden. Het bleek een van de meest complete babyskeletten uit de prehistorie, ca. 60 procent van de botten is bewaard gebleven. Het is geen voldragen baby. Anatomische kenmerken wijzen op een zwangerschap van ongeveer 36 weken, het kan ook een doodgeboren foetus zijn geweest. Het geschatte gewicht is 2.300 à 2.500 gram, de lengte 46 cm. Aanwijzigen voor een doodsoorzaak zijn niet gevonden. Op basis van voorlopige DNA-testen wordt vermoed dat het een meisje was.

De Wilczyce-baby is de achtste babyvondst (jonger dan een jaar) die ouder is dan 10.000 jaar. Een grafgift voor pasgeborenen, zoals mogelijk de vossentandenketting, is niet uniek voor deze periode. In 2006 werden twee laatpaleolithische babygraven gevonden in Oostenrijk, beide 27.000 jaar oud (Nature, 16 november 2006). Een ervan had als bijgift dertig ivoren kralen.