Conventie

‘Fuck you, you Jew son of a bitch, you lousy motherfucker, go home!’

Deze woorden kreeg de Amerikaanse senator Abraham Ribicoff naar zijn hoofd geslingerd toen hij sprak op de historische Democratische Conventie van 1968 in Chicago. De afzender? Niemand minder dan de burgemeester van de stad, Richard ‘the Boss’ Daley. Die kon er niet tegen dat Ribicoff zijn favoriete wijze van ordehandhaving met ‘Gestapo-tactieken’ had vergeleken.

Voorafgaand aan de conventie wees alles er al op dat het spannend zou worden in Chicago. 1968 was een roerig jaar geweest: de moord op Martin Luther King had rellen veroorzaakt in de zwarte buurten van de stad. De dodelijke aanslag op presidentskandidaat Robert Kennedy had grote verwarring gezaaid binnen de Democratische Partij. Dat president Lyndon Johnson zich niet herkiesbaar stelde vanwege zijn falende Vietnambeleid, had die verwarring alleen maar groter gemaakt. En dan waren er ook nog de yippies, anti-oorlogsactivisten van de Youth International Party, van wie werd gezegd dat ze gedurende de conventie lsd door het leidingwater van Chicago zouden mengen.

Daley deed er alles aan om te zorgen dat de conventie, ondanks de te verwachten demonstraties, ordelijk zou verlopen. Hij bracht een grootschalige troepenmacht op de been: maar liefst 25.000 politieagenten en soldaten werden ingezet. ‘Nog nooit hadden zo velen zo’n grote vrees voor zo weinigen,’ aldus de bekende journalist Mike Royco. Op woensdag, de derde dag van de conventie, ging het toch fout. Een demonstratie op de straat voor het Hilton Hotel werd door de politie hardhandig neergeknuppeld; omstanders werden door winkelruiten gegooid. De veldslag met honderden gewonden zou de geschiedenis ingaan als ‘The Battle of Michigan Avenue’. Ondanks alle kritiek was burgemeester Daley trots op zijn krachtdadige ingrijpen: „Ik zou het zo weer doen, alleen dan met nóg meer toewijding.”

Vandaag spreekt Richard Daley jr. op de Democratische conventie in Denver. Net als zijn vader is hij al jaren burgemeester van Chicago. Ook dit keer belooft de conventie historisch te worden, met een oorlog in het buitenland en een verdeelde Democratische Partij.

Als dat maar goed gaat.

Historicus Jaap Cohen onderzoekt het heden aan de hand van het verleden.

    • Jaap Cohen