Weer twee nieuwe gezichten

De behandeling van de tweede en de derde patiënt in de geschiedenis die een gezichtstransplantatie hebben ondergaan, is voltooid. Het medische tijdschrift The Lancet publiceerde afgelopen vrijdag van beiden een wetenschappelijke beschrijving. De patiënten zijn een Chinees (30 jaar oud bij de operatie) die een groot deel van zijn gezicht miste door een aanval van een beer; en een 31-jarige Fransman wiens gezicht ernstig misvormd was door een aangeboren tumorziekte. Beide mannen ontvingen (in respectievelijk april 2006 en januari 2007) de onderste helft van het gezicht van een overledene. In december 2005 onderging de Française Isabelle Dinoire de eerste gezichtstransplantatie.

De twee nieuwe operaties duurden lang: vijftien uur in Frankrijk, achttien in China. Beide patiënten kregen te maken met afstotingsreacties en moesten de eerste maanden een zware cocktail van afweer onderdrukkende medicijnen slikken. Ook nu nog slikken ze middelen die immuunreacties remmen.

Voor de Franse patiënt, die sinds dit voorjaar een fulltimebaan heeft, lijkt de operatie beter geslaagd dan voor de Chinees. Anders dan bij de Franse patiënt was zijn donor al hartdood vóór de transplantatie, wat het slagen van de operatie bemoeilijkt. Als enige ontving hij ook nieuw bot: een neusbeen en een stuk oogkas. Bovendien was een grote gezichtszenuw zwaar beschadigd door de beer. Hij kon uiteindelijk wel normaal praten, eten en drinken, maar zijn mimiek is niet goed hersteld. Ook hield hij aan een afstotingsreactie suikerziekte over.

De commentatoren in The Lancet (de artsen uit Lyon die eerder patiënte Dinoire opereerden) zetten vraagtekens bij de begeleiding van de Chinese patiënt. Nadat hij werd ontslagen uit het ziekenhuis in de stad Xian keerde hij terug naar zijn dorp in de zuidelijke provincie Yunnan en stopte zijn medicatie. Een afweerreactie volgde. Die verdween weliswaar, maar zijn nieuwe wang bleef wat gezwollen tot de laatste berichten, die dateren van dit voorjaar.