Seoul uit beeld voor Lehman Brothers

Het idee dat de door de staat gecontroleerde Korea Development Bank (KDB) zakenbank Lehman Brothers zou kunnen overnemen, was altijd al vergezocht. Nu lijkt de Koreaanse toezichthouder er een dikke streep door te hebben gezet. Terwijl het einde van het derde kwartaal met rasse schreden nadert, zoekt topman Dick Fuld van de zwaar belaagde Wall Street-firma nog steeds naar antwoorden.

De beurskoers van Lehman veerde eind vorige week op, na berichten dat KDB een belang zou kunnen nemen. Maar vervolgens kwam de Koreaanse toezichthouder met de mededeling dat de staatsbank niet het voortouw zou moeten nemen in dergelijke aangelegenheden, waardoor de koers gisteren weer terugviel.

Uiteraard kan KDB hebben gedacht dat Lehman wel een gokje waard is. Maar beleggers, of ze nu Koreaans zijn of niet, lopen het risico dat de crisis in de financiële sector nog niet voorbij is. Het is begrijpelijk dat zij of de toezichthouders koudwatervrees hebben, gezien de verliezen die zijn geleden op eerdere buitenlandse beleggingen in noodlijdende Amerikaanse financiële firma’s.

Nu de marktwaarde van Lehman onder de 10 miljard dollar is gekomen, is het bovendien moeilijk je een kapitaalinjectie voor te stellen die omvangrijk genoeg is om enige invloed te kunnen hebben en toch geen groot belang vergt. De binnenlandse ervaring van KDB vormt nauwelijks voldoende kwalificatie om Lehman te controleren. En veel potentiële beleggers, van wie de activiteiten met die van Lehman overlappen, geven er wellicht de voorkeur aan marktaandeel van de concurrent af te snoepen en talentvol personeel weg te lokken.

Dan is er nog de kwestie van de prijs. Volgens sommige berichten heeft Fuld aangedrongen op een hogere prijs dan potentiële beleggers wilden overwegen. Dat zou ook kunnen gelden voor de mogelijke verkoop van het huidige kroonjuweel van de Wall Street-firma, zijn divisie voor vermogensbeheer. Verkopende partijen waarvan de beurskoers daalt, willen altijd de prijs van gisteren ontvangen. Kopers willen daarentegen slechts de prijs van morgen betalen.

Fuld lijkt, nu het derde kwartaal van Lehman in minder dan een week zal eindigen, in ieder geval nog steeds op zoek naar antwoorden voor de problemen van zijn firma. Helaas voor hem denken de meeste waarnemers nu dat, om het negatieve sentiment rondom de firma te doorbreken, hem geen andere keuze rest dan méér kapitaal binnenhalen, bezittingen verkopen, of beide. Maar hij is nog steeds uit op een deal die hem goed uitkomt, en hij zou er ook nog in kunnen slagen er een te vinden die zijn critici het zwijgen oplegt. Maar Seoul is waarschijnlijk niet langer de beste plaats om daarnaar te zoeken.

Richard Beales