‘Delpo’ moet zijn emoties bedwingen in New York

Begin dit jaar gold Juan Martin del Potro als modaal tennisser. Maar collega’s houden hem in de gaten na vier recente toernooizeges. Gisteren bedwong hij in New York Guillermo Cañas.

Juan Martin del Potro Foto AFP Begin dit jaar gold Juan Martin del Potro als modaal tennisser. Maar collega’s houden hem in de gaten na vier recente toernooizeges. Gisteren bedwong hij in New York Guillermo Cañas. Juan Martin Del Potro of Argentina returns backhand against Guillermo Canas of Argentina during Day 1 of the 2008 U.S. Open at the USTA Billie Jean King National Tennis Center on August 25, 2008 in the Flushing neighborhood of the Queens borough of New York City. Jim McIsaac/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY == AFP / Getty Images

Washington, Los Angeles, Kitzbühel, Stuttgart. De recente toernooioverwinningen van Juan Martin del Potro zijn niet onopgemerkt gebleven in het internationale tenniscircuit. De 19-jarige Argentijn won 20 partijen op rij, waarvan zijn zege op landgenoot Guillermo Cañas in de eerste ronde van de US Open, gisteravond, voorlopig de laatste is. Op het Amerikaanse grandslamtoernooi wordt hij als belangrijkste outsider gezien.

De zegereeks van Delpo komt een beetje uit de lucht vallen. Begin dit jaar was hij nog de nummer 50 van de wereld. Hij kampte met een hardnekkige rugblessure en wist niet goed hoe hij zijn tennisloopbaan moest voortzetten. Del Potro trok een nieuwe coach en fitnesstrainer aan en besloot zijn fysieke gesteldheid op gravel te testen – een baansoort die zijn rug minder belastte dan bijvoorbeeld het hardcourt.

Wilde het op Roland Garros nog niet echt vlotten – Del Potro werd in de tweede ronde uitgeschakeld door de Italiaan Simone Bolelli – in Stuttgart greep hij de titel door in de eindstrijd Richard Gasquet te verslaan. Een maand later won hij in de finale van de Amerikaan Andy Roddick (Los Angeles) en vervolgens van de Serviër Viktor Trociki (Washington). „Ik had niet verwacht dat ik op gravel mijn eerste toernooizeges zou behalen”, zei de man die op zevenjarige leeftijd begon met tennissen in zijn geboorteplaats Tandil.

Del Potro memoreerde nog maar eens aan het feit dat hij in 2007 slechts twee toernooien op gravel had gespeeld, waarin hij bovendien vroegtijdig werd uitgeschakeld. Zo gunde Rafael Nadal de toenmalige nummer 59 van de wereld tien games in de eerste ronde van Roland Garros.

Om de nieuwe nummer één op de US Open te treffen, zal Del Potro tot de halve finales moeten reiken. En vermoedelijk David Ferrer en Andy Murray in zijn speelhelft zien uit te schakelen. Wie de ranke Argentijn gisteren tegen Cañas zag spelen, zal niet helemaal gerust zijn op een goede afloop. In de eerste vijf games gaf Del Potro zijn tegenstander geen schijn van kans met zijn snoeiharde forehand. Maar vervolgens kreeg de nummer zeventien van de wereld om onverklaarbare redenen een terugval, die hem de set kostte. Pas toen zijn landgenoot in het tweede bedrijf op een 3-0 voorsprong was gekomen, trok Del Potro het initiatief naar zich toe. Hij slaakte een wanhoopskreet en smeet zijn racket op de grond. Vervolgens brak hij Cañas en won zijn eigen servicegame op love. In de noodzakelijke tiebreak stelde Del Potro orde op zaken: 7-0. Met wat steunbetuigingen uit het publiek, trok hij de laatste twee sets met opvallend gemak naar zich toe: 6-4 en 6-1.

Del Potro’s opvliegende karakter lijkt hem nog het meest in de weg te staan bij de verwezenlijking van zijn doel: de nieuwe nummer één worden. Zo kreeg de Zuid-Amerikaan het onlangs met Andy Murray aan de stok tijdens het Masterstoernooi in Rome. Nadat Del Potro een backhand naar het hoofd van de Schot had geslagen, eiste die tijdens de baanwisseling excuses. „Jij verandert ook nooit”, kreeg Murray daarop als antwoord. En, wijzend naar Murrays moeder Judy op de tribune: „Je moeder trouwens ook niet.” Journalisten vergeleken het akkefietje later met de confrontatie tussen voetballers Zinedine Zidane en Marco Materazzi tijdens het WK van twee jaar geleden – al bleef een kopstoot in Rome uit.

Om in de voetsporen van zijn beroemde landgenoot Guillermo Vilas te treden, zal Del Potro het vooral in sportieve overmacht moeten zoeken. Misschien dat hij zich daarbij gesteund weet door de statistieken: nog nooit in de geschiedenis van het mannentennis won een speler zijn eerste vier titels in evenzoveel toernooien. Van de andere elf tieners die vier toernooizeges in één jaar behaalden, werden er tien later nummer één. Ranglijstaanvoerder Rafael Nadal is gewaarschuwd.