Chipmaker AMD legt het af tegen Intel

Het al tientallen jaren durende gevecht van chipproducent AMD tegen Intel is zeker dapper. Hoewel deze David de Goliath Intel een paar klappen heeft weten toe te brengen, is het concern zelf keer op keer op een nog veel harder pak slaag getrakteerd door meedogenloze prijzenoorlogen. Nu zijn de met veel kredieten gevoede ambities van AMD aan flarden geschoten, zodat het concern om zich staande te houden nog slechts bedrijfsonderdelen als zijn digitale televisiedivisie kan afstoten .

Hoewel AMD er sinds 2000 gestaag kapitaal doorheen heeft gejaagd, is het tempo waarin dat gebeurt de afgelopen kwartalen toegenomen. De nettoschuld van 3,6 miljard dollar, die het concern op zich nam bij de overname van ATI in 2006, begint zwaar te wegen. Bovendien vergt de chipproductie aanhoudende investeringen.

Investeren in een bedrijf is prima, als dat in de toekomst winst oplevert. Helaas denken de meeste waarnemers dat de chips van AMD iets minder goed zijn dan die van Intel. Dat is geen verrassing, gezien het feit dat het onderzoeks- en ontwikkelingsbudget van Intel ongeveer drie keer zo groot is. In deze sector gaat de winnaar er meestal met de hele buit vandoor, zodat de kans dat AMD Intel ooit nog zal inhalen klein lijkt.

AMD zou deze crisis nog te boven kunnen komen, zoals het dat in het verleden ook heeft gedaan. Intel kan een fout maken, of de bondgenoten van AMD kunnen het concern te hulp schieten. Computerfabrikanten houden er niet van gedwongen te worden tot de aanschaf van een monopolieproduct, dus AMD hoeft slechts de kwaliteit van Intels chips te evenaren om zijn verkopen te garanderen. De toezichthouders maken zich eveneens zorgen. De Europese Commissie heeft een onderzoek naar Intel ingesteld. Als daaruit blijkt dat Intel zich kwalijk heeft gedragen, kan de concurrentiedruk op AMD afnemen.

Maar het kost tijd om nieuwe chips te maken, en Brussel is nog nooit erg snel geweest. Intussen blijft het concern verlies lijden – meer dan 600 miljoen dollar in de afgelopen twee kwartalen. De beurskoers is lager dan 25 jaar geleden. Helaas voor de aandeelhouders lijkt er weinig licht aan het einde van de tunnel.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com

    • Robert Cyran